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(The Gear Loop) - Situado ao sul do maciço do Mont Blanc, é um parque nacional que abriga uma das montanhas mais espetaculares da região. Gran Paradiso torres 4.061 metros acima do nível do mar, mas indiscutivelmente oferece uma das melhores introduções aos altos cumes e ao alpinismo em geral.

Além disso, permanece intocada por empreendimentos de esqui, ferrovias funiculares e teleféricos. O status de parque nacional o protege de tal infra-estrutura e, por sua vez, protege os muitos ibex, marmotas e águias que chamam esta parte pacífica dos Alpes de lar.

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Existem 80 picos de mais de 4.000m na Europa Ocidental. As rotas para seus picos são classificadas em dificuldade de F (fácil - fácil) a ED (extrêmement difficile - extremamente difícil). Ao se graduar de montanhas no Reino Unido para um alpinista de 4.000m, é aconselhável escolher uma rota "fácil", devido aos novos desafios que o alpinismo traz consigo.

Para começar, estas são montanhas grandes e altas. A 4.000 metros, o oxigênio é mais escasso, apenas cerca de 60% da quantidade ao nível do mar, portanto, uma aclimatação adequada é essencial. As rotas alpinas são geralmente combinadas com uma estadia em um refúgio de montanha, a fim de dormir no alto e no cume cedo no dia seguinte. Esta necessidade de subida matinal se deve ao estado da neve, que é mais estável antes da chegada do sol.

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O que me leva ao principal fator que separa o alpinismo do hillwalking britânico: as geleiras. Estes belos rios de neve e gelo têm muitos perigos. Fendas, cânions enormes, que podem ser escondidos sob uma crosta fina, forçam os alpinistas a amarrar juntos, pois podem desabar e engolir as pessoas inteiras.

Depois, há seracs, paredes de gelo em torre, como grandes ondas acima da superfície da geleira, que podem colapsar e desencadear avalanches. Estes perigos são minimizados durante as condições estáveis da manhã e também por se equipar com algumas habilidades alpinas básicas.

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Rotas de picking

Há duas rotas clássicas para o cume do Gran Paradiso, ambas começando no Vale de Valsavarenche. Ambas fazem introduções ideais ao alto alpinismo e muitas as utilizam para a aclimatação antes de seguir para o Mont Blanc.

Um sobe através do Rifugio Victor Emmanuele, nomeado em homenagem ao rei italiano que foi fundamental na criação do parque nacional, e o outro sobe através do Rifugio Chabod, nomeado em homenagem ao herói montanhista local Federico Chabod.

Meu amigo Mirek e eu optamos pela rota de Chabod e escolhemos um acampamento no vale (devidamente denominado Gran Paradiso Camping) próximo ao início da trilha. Também reservamos duas noites no refúgio para garantir que tivéssemos a máxima oportunidade de chegar ao cume.

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No acampamento, no calor do sol italiano, nós carregamos nossas mochilas e eu me encolho com o peso. A puxada até o refúgio vai ser um trabalho duro.

Uma acolhida alpina

As montanhas do outro lado do vale crescem em estatura à medida que subimos, enormes pelos padrões britânicos, diminuídas pelos padrões alpinos. Nós quebramos acima da linha das árvores em um ambiente exuberante.

Em seguida, fazemos uma elevação na encosta e, como muitas vezes acontece nas montanhas, temos um desses momentos de "woah". Um choque de rocha e gelo. Um 4000er nasce dos pastos verdejantes, todas as cristas desagradáveis e neve branca e perfeita ao sol. Geleiras caem de entre os baluartes de granito. É o Gran Paradiso e sua família de picos subordinados. Emocionante pensar que amanhã de manhã estaremos lá em cima. Emocionante e assustador.

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Após pouco mais de duas horas de subida, chegamos a Rifugio Chabod, empoleirado na encosta de um local glorioso, com vistas fantásticas da cordilheira. A etiqueta da cabana alpina determina que retiremos nossas botas antes de fazer o check-in na recepção.

Os guardas de refúgio são uma grande fonte de informação para todas as coisas relacionadas à ascensão. Além do check-in, perguntamos sobre as condições meteorológicas e as condições do percurso à frente. A chuva está prevista para a tarde, mas a manhã é clara. A rota está bem trilhada e em boas condições. Tudo está bem. O jantar é às sete e o café da manhã é às quatro.

Após nossa ascensão do vale, é tentador sentar-se, apreciar o sol e a vista com uma cerveja e a companhia dos outros alpinistas. No entanto, é sempre uma boa idéia fazer um reccy da rota à frente, pois a primeira hora amanhã será na escuridão total.

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Passamos algumas horas explorando o caminho pela frente, voltando para trás logo depois de termos alcançado a neve da tarde lamacenta da geleira. Feliz por termos tido tempo de descobrir as coisas para a licitação do cume de amanhã, voltamos para o refúgio.

Em busca de refúgio

Qualquer tempo passado em um refúgio alpino é uma parte tão grande da experiência do alpinismo quanto o tempo passado na montanha. Cada refúgio é único com seus próprios traços peculiares de caráter. No entanto, não espere muito de seus dormitórios. Hoje à noite, estou em um beliche, compartilhando um quarto com talvez vinte outros.

É hora do jantar e a massa arrabbiata é para as entradas, com carne e purê para a rede elétrica. Conversamos com algumas mulheres alemãs que também estavam indo para a cúpula, comparando notas. Seria interessante ver como nos saímos contra a montanha amanhã de manhã.

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O sono profundo é muitas vezes difícil de ser alcançado durante a primeira noite em altitude, com o barulho e a agitação de outros escaladores e a excitação e a apreensão da aventura de amanhã. Assim como eu tinha resolvido, são três e meia e o alarme dispara.

Poucas palavras são trocadas a esta hora da manhã, embora haja muita gente moendo sobre o refúgio, preparando-se para subir a montanha. A hidratação é fundamental na altitude, por isso fazemos pleno uso dos sucos oferecidos com um simples café da manhã de cornflakes. Saímos para o escuro, ligamos e desligamos nossas tochas de cabeça.

A primeira hora é basicamente em piloto automático, devido à reccy de ontem. Estamos na frente da procissão do refúgio e continuamos a nos afastar, provavelmente devido ao nosso conhecimento prévio da rota correta.

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A geleira seca termina e então estamos na encosta da neve. O que ontem estava todo escorregadio no sol da tarde, agora é uma crosta congelada e nossos grampos têm muito mais compra. Caímos em um ritmo constante no silêncio pré-dourado.

Gradualmente, as distâncias nas nossas costas começam a dourar com os primeiros raios do sol da manhã. Fittingly, é o Mont Blanc que se destaca - uma coroa dourada para o rei dos Alpes. As cores são deslumbrantes.

Ao subirmos, passamos por enormes fendas com interiores de uma beleza horripilante composta de estranhas e maravilhosas esculturas de gelo e torres que caem no abismo. Não chegamos muito perto.

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Nosso caminho em zigue-zague para cima, encontrando um caminho que evita os perigos. Assim como a magnífica paisagem rochosa da face norte do Gran Paradiso, os imponentes seracs nos anulam e os outros alpinistas.

Apontando para o cume

Alcançamos o acostamento onde nossa rota se encontra com a rota do outro refúgio. As vistas se abrem para o sul, uma parte dos Alpes da qual pouco conheço. Formando a vista são incontáveis vales montanhosos que se enchem de nuvens fofas abaixo de um céu azul vivo.

Voltamos e aproveitamos um momento para considerar a cúpula, agora em vista. Coroando-a é uma estátua em tamanho natural da Madonna, adornada com uma longa torre rochosa. Daqui, ela tem o aspecto de uma pálida guarda de pé de espectador.

Fabio Fistarol/UnsplashEnfrentando o Gran Paradiso foto 10

O puxão final é o mais íngreme e eu me dou conta do frio. Embora abençoadamente eu não esteja sentindo os efeitos da altitude. A crista da ascensão antes da última escalada rochosa e uma vista magnífica é desfraldada.

"Esse é sem dúvida o Matterhorn", eu anuncio a Mirek. Os Alpes Peninos se estendem ao longo da distância, enquanto que as geleiras brancas e brilhantes da face leste do Gran Paradiso mergulham para baixo, pontuadas por cristas afiadas de lâminas. Além disto, há um mar de nuvens com a ocasional torre cumulonimbus se estendendo em direção aos céus.

Até agora, o Gran Paradiso havia conquistado seu status de um simples, mas espetacular 4000er alpino, ideal para um primeiro timer. No entanto, há uma picada na cauda. Uma vez nas rochas do cume, uma vertigem induzindo uma vez a vertigem de grau dois, testará o nervo daqueles com qualquer tipo de desconforto em torno das alturas.

Rowan Manning/UnsplashEnfrentando o Gran Paradiso foto 11

A Madonna é obtida subindo um conjunto de degraus metálicos fixados ao degrau final da rocha. Esta é uma nova adição à montanha, projetada para permitir um sistema unidirecional para que os alpinistas não tenham que passar uns pelos outros no trecho aéreo que ainda está por vir.

A frente é um estreito cume de enormes rochas tão grandes quanto caminhões. Com cãibras coçando contra rochas nuas e ombros ainda pesados , começamos a travessia com cautela. Após uma curta descida para a esquerda, a seção mais exposta é atravessada.

É apenas curto, mas é mais para levantar o cabelo do que qualquer coisa em Crib Goch. Para a direita, o lado de uma das rochas gigantes nos dobra, mas para a esquerda, é uma queda horrível para a geleira centenas de metros abaixo.

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A única plataforma estável é um parapeito com cerca de um pé de largura. Eu me inclino fortemente para a segurança do rochedo à minha direita enquanto atravesso, o vazio se abre com muita fome à minha esquerda. Gratamente, dou o último passo para a próxima plataforma, muito mais larga. Depois disso, é simples voltar para as encostas de neve.

Satisfeitos com nossa bem sucedida licitação para a cúpula, descemos rapidamente passando pelas partes que se inclinam para as encostas da cúpula. Fazemos um grande ritmo, descendo à medida que o céu se torna azul brilhante e a manhã se aprofunda. Pouco antes das 11h, sete horas depois de termos partido, somos saudados pelo pessoal italiano no refúgio.

Com a realização, podemos voltar ao nosso acampamento às 13h, tomando um espresso ao sol, partimos mais uma vez. Quando estamos em zig-zag em direção ao fundo da trilha, nossas pernas já estão pesadas e cansadas. Ganhar terreno plano é luxuoso, assim como o calor no vale. O ar é mais grosso, mais rico e mais quente.

No acampamento, jogamos nossos pacotes junto às barracas e nos dirigimos para aquele café muito bem merecido. Durante uma hora e meia, eu me sento ao sol e a glória de uma subida do meu primeiro 4000er alpino. Em seguida, puxo meu guia e começo a olhar os outros oitenta e poucos 4000ers. E a seguir?

Escrito por Alex Foxfield. Edição por Leon Poultney.