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(The Gear Loop) - Um sinistro sinal de alerta vermelho está pendurado no portão que marca o início da passagem de Applecross, no extremo norte das Terras Altas da Escócia.

"Esta estrada é intransitável em condições de inverno. Não é adequada para veículos grandes ou motoristas iniciantes", observa. O portão sobre o qual está pendurado é frequentemente fechado durante fortes nevascas ou outras condições climáticas adversas.

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Mas hoje, apesar do medidor de temperatura do Land Rover Defender pairar em torno da marca de 0°C, a passagem está aberta e é como um trapo vermelho para um touro para qualquer um ao volante de um dos veículos off-road mais formidáveis e queridos da Land Rover.

Em busca das estrelas

Rebobine o relógio 24 horas e pousamos no aeroporto principal de Edimburgo, uma frota de novos Defenders brilhantes nos cumprimentando na chegada. O resumo era simples: navegar pela Escócia até uma escala em Torridon, onde fomos encarregados de capturar alguns dos céus noturnos mais claros e brilhantes do Reino Unido.

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A jornada começou sem problemas, o punhado de Defenders dirigindo em comboio ao longo de algumas das maiores rodovias da Escócia. Embora os avisos piscando nos displays de beira de estrada fossem talvez o primeiro indicador de que esta viagem não seria totalmente sem desafios.

Com grande parte do Reino Unido ainda sofrendo com a tempestade Eunice, que trouxe ventos de 200 km/h e acabou ceifando quatro vidas, o clima ainda era mutável, para dizer o mínimo, com a maior parte da Escócia preparada para ventos fortes e um depósito de neve previsto que poderia isolar comunidades remotas e estradas próximas.

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Ainda assim, continuamos, apesar dos vendavais batendo na lateral do Defender, dirigindo em direção a uma propriedade remota para nosso primeiro gosto da verdadeira condução off-road ... e culinária forrageada.

Alimento para a alma

Simon Stallard é especialista em cozinha ao ar livre, usando ingredientes frescos, naturais e muitas vezes forrageados para criar festas e banquetes em lugares muito remotos ou inóspitos para abrigar uma cozinha real.

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Depois de um pequeno passeio ao longo de um terreno off-road levemente desafiador (ainda não há necessidade de incomodar o sistema de tração nas quatro rodas), chegamos ao celeiro em desuso quando a chuva atingiu o prédio da fazenda de todos os ângulos.

De dentro, Simon estava ocupado atiçando brasas em uma grande fogueira, colocando pedaços de madeira recém-cortada nas chamas, acrescentando urze e todo tipo de flora e fauna forrageira.

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Foi aqui que provamos a culinária adequada ao ar livre, com carne de veado recém-abatida pela propriedade onde nos sentamos, vieiras capturadas a poucos quilômetros de distância, carne local e abóbora fresca que estava assando há horas.

Simon, o proprietário do The Hidden Hut na Cornualha e chef ao ar livre para as estrelas, falou conosco através de "carregar" madeira sobre chamas para adicionar sabor às carnes, sem ter medo de colocar carne fresca diretamente em carvões e demonstrar como pulverizar champanhe em vieiras adiciona um sabor de caramelo como nenhum outro. Também parece ótimo para suas histórias do Instagram .

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De barriga cheia com alguns dos melhores produtos locais, continuamos nossa jornada, cortando terrenos que testam a resistência de nossos veículos e nos levam a céus cristalinos e estrelas cintilantes. Ou assim pensamos.

Bloqueio de lama

Por mais de uma hora, escolhemos nosso caminho por terrenos off-road desafiadores, rastejando sobre rochas, atravessando águas profundas e atravessando pontes estreitas de madeira. É o tipo de coisa que o Defender foi projetado para devorar e esta última geração está repleta de sensores de terreno, controle de tração e tecnologia de tração nas quatro rodas, enviando exatamente a potência certa para a roda certa em todos os momentos.

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Gire o mostrador localizado no centro do painel e você pode selecionar entre programas pré-determinados, como Mud Ruts ou Snow and Sand, enquanto uma caixa de câmbio de baixa marcha, controle de descida e seus impressionantes ângulos de aproximação e partida garantem que o novo Defender possa lidar com maioria dos obstáculos.

Estava indo devagar, mas parou de chover em algum momento durante a marcha lenta e a beleza da Escócia se revelou, lâminas de luz iluminaram os flancos de colinas e montanhas. Até os arco-íris pareciam mais brilhantes por aqui.

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As rochas e os sulcos de lama se transformaram em asfalto liso, que por sua vez se transformou em vias duplas e os sinais sinistros da rodovia novamente alertaram para o mau tempo iminente.

Atravessamos vales baixos enquanto o sol começava a se pôr atrás dos picos que cercam a A896, o rasgo estreito de uma estrada que nos levaria ao nosso destino final de Torridon - uma vila que abriga os picos de Liathach, Beinn Alligin e Beinn Eighe , todos com mais de 3.000 pés e todos imponentes.

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Céus escuros

Chegamos na escuridão, os picos de Beinn Alligin e Beinn Eighe só visíveis graças ao pó de neve refletindo o luar.

O plano era capturar os céus noturnos, que em um dia claro podem ser palco de auroras boreais dançantes, mas em uma noite como a que experimentamos, estavam envoltos em nuvens que às vezes abriam caminho para estrelas dependendo da força do vento.

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Chuva e granizo caíram, mas isso não impediu de montar um tripé, apontar a câmera para um Land Rover Defender cuidadosamente posicionado e disparar fotos com longas exposições.

Os resultados foram ótimos, com a câmera capturando indiscutivelmente os únicos trechos de céu claro que desfrutamos naquela noite, o brilho laranja de nossa fogueira próxima claramente visível na foto. Embora o que você não possa ver são as panelas de queijo Camembert derretido, Simon Stallard não resistiu em cozinhar.

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Você não deve passar

A manhã seguinte foi uma cena totalmente diferente, pois de acordo com aplicativos meteorológicos confiáveis, a costa leste da Escócia recebeu um manto de neve, que aparentemente estava marchando pelo país.

Felizmente, tínhamos o dia todo para escolher o caminho de volta para casa de Edimburgo, então decidimos que era melhor apontar o Defender para o famoso Applecross Pass ao sul de Torridon.

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Amada por ciclistas e entusiastas de carros no verão, a pista única escorregadia sobe a 2.054 pés acima do nível do mar e oferece vistas incríveis das Highlands, mas é estreita e os ziguezagues são complicados na melhor das hipóteses.

Apesar da nevasca a leste, a Passagem permaneceu aberta, de modo que subimos cautelosamente a íngreme estrada de trilha única. O fato de não termos visto outro carro por horas deveria ter sido um sinal para seguir uma rota alternativa, mas certamente o grande Defender seria capaz o suficiente para enfrentar qualquer coisa?

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Após cerca de 20 minutos de condução lenta, a visibilidade foi reduzida a quase nada e grandes pedaços de neve começaram a cair no pára-brisas, aparentemente voando horizontalmente graças aos ventos fortes que açoitavam os vales.

No meio do caminho, paramos para tentar tirar algumas fotos, mas o vento ameaçou arrancar a porta do Defender das dobradiças e nossa câmera tombou do tripé, tão medonhas eram as condições. Depois de mais alguns minutos, a estrada desapareceu completamente sob um manto de neve pesada.

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A única coisa a fazer era bater em retirada apressada, dar meia-volta e encontrar um caminho mais seguro de volta à civilização. Arriscamo-nos a fotografar céus escuros, mas saímos com a sensação de que vivemos uma épica missão alpina.

O Defender foi estóico e impecável o tempo todo, a Escócia foi tranquilizadoramente imprevisível. Um lembrete de que algumas das viagens mais memoráveis não precisam ser planejadas.

Escrito por Leon Poultney.