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(The Gear Loop) - La chaîne de montagnes Helvellyn domine l'est du Lake District, formant une énorme barrière entre la région des Central Fells et celle d'Ullswater et coupant le parc national en deux.

Son célèbre sommet est le troisième plus haut sommet d'Angleterre, derrière Scafell Pike et Scafell. Cependant, il est le préféré de la nation, avec environ 250 000 personnes qui montent à son sommet chaque année.

Cette popularité est due à sa merveilleuse accessibilité, à ses vues imprenables et à l'aspect dramatique de ses pics subsidiaires, de ses crêtes excitantes et de ses criques spectaculaires. Il y en a pour tous les goûts : des sentiers de randonnée pittoresques, des escalades éprouvantes, un petit club de ski et de magnifiques sites de baignade sauvage.

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Un avion a même atterri une fois au sommet, mais c'est une autre histoire. Nous détaillons ici quelques-uns des meilleurs itinéraires vers le sommet, quand y aller et où séjourner.

La plus belle caractéristique d'Helvellyn est sans aucun doute l'immense crique qui se trouve à l'est de son sommet, un amphithéâtre naturel majestueux et un exemple typique de la façon dont ce paysage incroyable a été sculpté pendant la dernière période glaciaire, il y a 11 000 à 12 000 ans.

En son centre se trouve le magnifique Red Tarn, qui est protégé par deux crêtes sculptées par les glaciers qui dominent l'eau de manière menaçante. Ces arêtes rocheuses et acérées, connues sous le nom de Striding Edge et Swirral Edge, offrent des voies d'accès passionnantes au sommet. Striding Edge, en particulier, est tristement célèbre et constitue probablement l'itinéraire de montagne le plus connu du Royaume-Uni.

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L'ensemble de la chaîne est un chef-d'œuvre naturel. S'étendant de Clough Head au nord à Dollywaggon Pike au sud, son épine dorsale principale est le terrain continu le plus élevé du pays. Nulle part ailleurs en Angleterre, vous ne pouvez vous promener aussi longtemps au-dessus de la ligne de contour de 800 m et profiter d'un panorama aussi phénoménal.

Vous avez besoin de guides plus détaillés sur les montagnes britanniques ? Nous avons des informations sur la bête qu'est le Ben Nevis, l'étonnant Scafell Pike, l'épique Snowdon et un guide sur la façon de s'attaquer aux trois en 24 heures par l'homme qui détient le record du monde actuel.

Comment atteindre le sommet d'Helvellyn : Striding Edge et Swirral Edge.

Pour beaucoup, la quintessence de l'expérience Helvellyn est une ascension de Striding Edge, une visite au sommet et une descente de Swirral Edge - ou vice versa. Les deux Edges sont des scrambles de première catégorie, parfaitement adaptés pour s'initier à un terrain de montagne passionnant et technique. Les villages de Glenridding et de Patterdale sont les points de départ habituels.

Dans de bonnes conditions, il n'y a rien de trop difficile sur les Edges, mais c'est la sensation d'exposition et les chutes de chaque côté qui peuvent en effrayer certains. Dans des conditions venteuses ou glaciales, les Edges sont potentiellement dangereux et ont malheureusement connu plusieurs décès au fil des ans.

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Striding Edge est le plus long des deux et constitue un parcours spectaculaire sur une arête rocheuse ondulée. En réalité, il s'agit plus d'une promenade que d'une escalade, avec une seule descente inévitable à travers une cheminée rocheuse et une montée finale raide jusqu'au sommet.

Il existe des chemins de contournement qui longent la crête, mais je vous conseille d'opter pour la crête, tant pour la sécurité que pour le plaisir. Cela est particulièrement vrai lorsque la neige de fin de saison recouvre les flancs de la crête et les sentiers. S'il y a trop de vent pour marcher confortablement le long de la crête, c'est qu'il y a trop de vent pour tenter Striding Edge en premier lieu.

Swirral Edge forme l'extrémité nord de la grande crique au-dessus de Red Tarn et relie Helvellyn à l'impressionnant pic pyramidal de Catstycam, qui est une superbe montagne à part entière et à ne pas manquer. L'arête elle-même est plus une promenade aérienne qu'une escalade, mais elle devient raide et exposée dans sa partie supérieure avant d'atteindre le terrain plus sûr du plateau principal.

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En plein hiver, des corniches peuvent se former, tant sur les arêtes que sur le bord du plateau principal, représentant le principal danger pour les alpinistes. Un bon niveau d'expérience et de prudence est requis dans de telles circonstances.

Comment atteindre le sommet de Helvellyn : autres approches depuis l'est

En plus des Edges, il existe de nombreuses autres façons d'accéder au sommet depuis l'est. Si vous avez déjà fait Striding Edge et que vous cherchez d'autres voies aventureuses pour monter.

L'arête est du Nethermost Pike et le Dollywaggon Pike via la Tongue sont deux ascensions merveilleusement atmosphériques depuis le haut Grisedale. Elles ont une saveur beaucoup plus sauvage et contiennent une grande partie de l'excitation que l'on trouve sur les Edges, mais sans la compagnie des autres marcheurs.

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Des approches plus directes depuis Glenridding et Patterdale vous feront passer devant Greenside Mine, l'ancienne mine de plomb qui a été à l'origine de la croissance des deux villages.

De là, vous pouvez continuer à monter et passer par Keppel Cove ou vous diriger vers le carrefour de Sticks Pass. Bien qu'elles soient plus longues que les options partant de l'ouest, ce sont les voies les plus douces pour atteindre le sommet d'Helvellyn, en gagnant progressivement de l'altitude et en vous permettant d'admirer le paysage à votre guise.

Comment atteindre le sommet d'Helvellyn : approches depuis l'ouest

Alors qu'en commençant une randonnée à l'est, Helvellyn présente un système complexe de crêtes, de criques profondes et de longues vallées, à l'ouest, les flancs verts de la chaîne descendent abruptement vers le rift qui la sépare des Central Fells inférieurs. L'A591 longe ce rift et permet aux automobilistes d'accéder facilement aux nombreux points de départ.

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Une ascension directe peut être effectuée depuis Wythburn, à l'extrémité sud des rives sereines de Thirlmere. Elle est implacablement raide pendant les premiers kilomètres, avant de devenir plus facile et de bénéficier de superbes vues dans les derniers kilomètres. L'itinéraire White Stones, qui part de Thirlspot, traverse les rochers accidentés de Browncove Crags pour atteindre le sommet. La descente par cet itinéraire a l'avantage de se terminer au pub King's Head. L'ascension la moins pénible depuis les environs de Thirlmere se fait depuis Legburnthwaite par le col de Sticks.

Comment atteindre le sommet d'Helvellyn : la traversée

En matière de randonnée épique, la traversée de l'épine dorsale d'Helvellyn est l'une des plus belles du parc national. C'est aussi l'une des sections les plus emblématiques de la Bob Graham Round, le défi classique de la course en montagne dans le Lake District.

De Threlkeld au nord à Dunmail Raise ou même Grasmere au sud, c'est une entreprise épique qui traverse le plus haut terrain continu du pays et au moins neuf sommets Wainwright. Bien sûr, trouver le moyen de retourner à votre voiture fait partie du défi.

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Comment atteindre le sommet de Helvellyn : quand y aller ?

Comme pour de nombreuses montagnes britanniques, la principale saison de randonnée sur Helvellyn se situe généralement entre avril et octobre, lorsque les heures de clarté sont plus longues et les conditions favorables.

Le mois d'août est le mois le plus chargé, lorsque la montagne devient l'objectif des familles en vacances d'été, et vous pouvez vous attendre à ce que les pistes soient occupées les week-ends pendant les mois d'été. Levez-vous tôt ou partez tard dans la journée pour éviter les masses.

Helvellyn accumule avidement la neige pendant les mois d'hiver, montrant son manteau blanc quand même les Scafells ne parviennent qu'à un saupoudrage. Cela signifie que pour ceux qui n'ont pas de compétences et d'équipement d'alpinisme, la région peut être interdite d'accès pendant quelques mois. Même lorsqu'il n'est pas recouvert d'un manteau blanc, l'hiver transforme Helvellyn en une bête, avec des conditions souvent brutales.

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Pour les alpinistes, il n'y a aucune garantie d'enneigement à un moment donné de l'année, il est donc conseillé de garder un œil sur les prévisions désignées et les médias sociaux pour savoir quand la montagne est "dans le coup".

Il y a même des installations de sports de neige sur la montagne : le Lake District Ski Club exploite un téléski sur les pentes de Raise, un sommet secondaire au nord. Soixante jours de neige décente, c'est le minimum pour une bonne saison d'hiver, dit-on.

Comment atteindre le sommet d'Helvellyn : comment se préparer ?

La plupart des itinéraires menant au sommet de Helvellyn présentent peu de difficultés techniques et sont accessibles à toute personne en bonne condition physique.

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Striding Edge et Swirral Edge sont d'excellentes introductions à l'escalade de faible niveau, elles-mêmes idéales pour se préparer à des traversées de crêtes un peu plus sérieuses comme Sharp Edge sur Blencathra ou Crib Goch sur Snowdon.

Si vous n'êtes pas sûr de pouvoir affronter l'exposition d'une crête sinueuse, essayez d'abord les traversées plus faciles des crêtes aériennes comme Longside Edge sur Skiddaw ou Scar Crags sur la crête Causey Pike to Sail.

Comment atteindre le sommet d'Helvellyn : comment s'y rendre et où séjourner ?

Le sommet d'Helvellyn n'est pas aussi isolé que celui de Scafell Pike et les points de départ sont plus faciles d'accès. La chaîne est flanquée de part et d'autre de deux des principales routes du Lake District et il existe un certain nombre d'excellents camps de base.

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Pour les aventures venant de l'est, notamment celles qui passent par Striding et Swirral Edges, les villages de Glenridding et Patterdale sont idéaux.

Occupant des positions enviables à l'extrémité sud de la magnifique rivière Ullswater, ils disposent tous deux d'un grand nombre d'équipements et d'options d'hébergement, allant de simples dortoirs à des hôtels au bord du lac.

Le bureau de poste de Patterdale occupe une place particulière dans l'histoire de la randonnée pédestre ; c'est ici qu'Alfred Wainwright a vendu ses premiers guides illustrés en 1955.

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Pour ceux qui se déplacent en transports publics, la meilleure option est de prendre le train jusqu'à Penrith et de monter dans le bus 508. Ceux qui séjournent dans la région de Keswick peuvent utiliser le service de bus 208 pour accéder aux villages.

Les ascensions en provenance de l'ouest commencent généralement juste à côté de l'A591, sur les rives orientales de Thirlmere, où se trouvent des auberges, des hôtels et des possibilités de camping.

Vous trouverez davantage de logements et d'équipements au nord, à Keswick et Threlkeld, et au sud, à Grasmere, Rydal et Ambleside.

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Le service de bus 555 de Kendal à Keswick passe par l'A591 et s'arrête à Windermere, Ambleside, Grasmere et Thirlmere en cours de route. Les personnes utilisant les transports en commun peuvent emprunter la West Coast Mainline, descendre à Oxenholme et prendre un train local pour Windermere afin d'accéder à la région.

Bien que techniquement illégal, le camping sauvage est généralement toléré dans les Lakeland Fells s'il est pratiqué de manière responsable. À l'abri des vents d'ouest, Red Tarn est un endroit plein d'ambiance où camper, avec en prime un accès rapide à Striding Edge et au sommet d'Helvellyn pour le lever du soleil.

Conseil : Grisedale Tarn, à l'extrémité sud de la chaîne, est un autre bel endroit pour le camping sauvage.

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Comment atteindre le sommet d'Helvellyn : que faut-il emporter ?

Helvellyn est une montagne sérieuse et ne doit pas être prise à la légère. Les conditions peuvent devenir extrêmement difficiles en altitude, même en été. Votre sac à dos doit toujours être préparé à l'éventualité de conditions froides, humides et venteuses.

Prenez toujours des vêtements imperméables, même s'il fait beau dans la vallée. Le sommet sera généralement plusieurs degrés plus froid que le niveau de la mer, alors assurez-vous d'avoir beaucoup de couches, y compris une couche de base qui évacue l'humidité et une couche intermédiaire isolante.

Cependant, les journées ensoleillées dans les Lacs sont plus fréquentes que certains voudraient le faire croire, alors n'oubliez pas d'emporter de la crème solaire pendant les mois les plus chauds.

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Les randonneurs en bonne condition physique peuvent faire l'aller-retour jusqu'au sommet d'Helvellyn entre deux repas, mais il est toujours bon de prendre des en-cas énergétiques pour tenir le coup, comme des mélanges de fruits secs, des barres chocolatées, des bonbons ou des gels énergétiques.

La quantité d'eau que vous emporterez dépendra de la durée de l'aventure prévue. Pour un raid au sommet en aller-retour, 500 ml devraient suffire, tandis que vous aurez besoin d'au moins 750 ml pour une randonnée d'une journée plus longue.

Lorsque le clag se referme et que la visibilité est compromise, il est assez facile de se perdre sur le massif d'Helvellyn.

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La taille du domaine et le nombre de sentiers qui en explorent les nombreux recoins font qu'il est possible d'être désorienté sans les aides à la navigation appropriées.

Les appareils GPS et les applications de randonnée sont idéaux pour localiser précisément votre emplacement. Cependant, cette technologie peut tomber en panne et ne doit pas être utilisée de manière isolée. Une carte topographique et une boussole devraient toujours vous accompagner en montagne.

Parmi les autres articles essentiels, citons les lampes frontales, une banque d'alimentation de rechange pour maintenir vos appareils en état de marche et au moins une trousse de premiers secours dans votre groupe.

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Maintenant, prenez le matriel

Qu'il s'agisse de chaussures de randonnée légères ou d'un gadget de localisation GPS sophistiqué, nous vous proposons quelques articles qui vous permettront d'atteindre le sommet de Helvellyn confortablement et en toute sécurité.

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Garmin GPSMAP 66i

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L'appareil GPS portatif de haute technologie de Garmin est utilisé par les explorateurs du monde entier, car il a la capacité de se connecter au monde extérieur longtemps après la disparition du signal des téléphones portables. De plus, la prise en charge de plusieurs satellites GNSS signifie qu'une navigation de qualité supérieure n'est jamais hors de portée.

Préchargez des cartes, surveillez la météo, téléchargez des images satellite haute résolution et obtenez des indications détaillées grâce à une batterie d'une autonomie allant jusqu'à 35 heures en mode suivi et jusqu'à 200 heures en mode expédition. Tout cela fait très James Bond, mais cela pourrait bien vous sauver la peau pendant les mois d'escalade les plus périlleux.

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Salewa Dropline GTX

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Les Dropline GTX sont conçues spécifiquement pour une mobilité dynamique sur le type de terrain accidenté que l'on trouve sur Helvellyn, tandis que sa doublure GORE-TEX vous offre une imperméabilité durable et une respirabilité optimale.

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Pantalon de trekking durable Forclaz MT500

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Bien qu'il ne soit pas 100 % imperméable, ce pantalon de trekking d'un excellent rapport qualité-prix est l'un des plus confortables et des mieux adaptés que nous ayons essayé. Pesant moins de 400 g dans la plupart des tailles, ils sont également très légers et conçus pour bouger avec le porteur.

Un mariage parfait avec les chaussures Dropline GTX de Salewa, il constitue un pantalon léger, respirant et à séchage rapide pour ceux qui aiment voyager rapidement et légèrement. Cependant, un tissu durable (207 g/m²) sur les zones qui doivent être protégées des frottements signifie qu'il durera de nombreux sommets.

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Inov-8 Stormshell

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La Stormshell de la marque cumbrienne inov-8 est une veste conçue spécifiquement pour les coureurs d'aventure rapides et légers. Cependant, son excellente imperméabilité, son confort, son poids et sa facilité d'empaquetage en font une veste incontournable pour les randonneurs rapides également.

Le tissu respirant Pertex Shield à 2,5 couches a un indice de 20 000 HH, ce qui signifie qu'il peut résister à des conditions vraiment bibliques, tandis qu'il s'agit de l'une des vestes les plus légères du marché, avec un poids de 175g.

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Bâton de trekking Black Diamond Trail

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Il n'y a pas mieux qu'un bon jeu de bâtons de marche, qu'il s'agisse d'un petit coup de pouce lorsque les jambes commencent à fatiguer ou du soutien dont vous avez besoin pour vous attaquer à des terrains difficiles, un jeu solide et léger devrait être accroché au sac à dos de tout ardent marcheur.

Dotés de deux FlickLocks pour un réglage adapté au terrain et de Tech Tips interchangeables, ces bâtons high-tech et légers sont très polyvalents et conçus pour une multitude de disciplines et de terrains.

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Rencontrez Steve Scott

Conseils des professionnels

Steve Scott, aficionado du Lake District et directeur du célèbre Kendal Mountain Festival, partage ses conseils pour une aventure réussie sur Helvellyn.

Helvellyn est sans aucun doute l'une des merveilles du Lake District et un véritable classique, surtout si vous entreprenez l'ascension de Striding Edge et la descente de Swirral Edge, une superbe boucle de 8 km. J'ai passé de nombreuses heures à faire de la randonnée, de la course à pied, du ski et même à voler au-dessus d'elle en parapente, la montagne est donc une vieille amie très chère. La variété des itinéraires d'Helvellyn, les panoramas incroyables et le défi physique inhérent qu'il offre ne décevront jamais. La période de l'année changera également le niveau de défi pour vous : les randonnées estivales sous un ciel bleu sont un rêve, mais les conditions hivernales peuvent transformer cette montagne en un monstre.

Pour une ascension rapide de style alpin, vous pouvez vous garer près de Wythburn, sur le côté sud-est de Thirlmere, et vous diriger vers Comb Crags et Birk Side, qui vous brûlera les poumons mais vous fera gagner rapidement de l'altitude. Vous pouvez aussi prendre le parking nord de "High Park Wood" et remonter le sentier régulier qui longe Helvellyn Gill et longe les étonnants Browncove Crags.

Le célèbre Striding Edge est accessible depuis Patterdale ou le village de Glenridding et doit être entrepris avec précaution et un bon niveau de forme physique. Il est également indispensable de connaître les prévisions météorologiques avancées et il existe des ressources météorologiques fantastiques en ligne, de sorte que vous n'avez aucune excuse pour vous faire surprendre. Swirral et Striding Edges offrent tous deux des vues spectaculaires, mais comportent également une touche d'exposition avec des sections d'escalade raides et étroites. Elles sont très amusantes, mais peut-être pas idéales pour les randonneurs inexpérimentés et sont dangereuses en hiver.

Steve Scott est originaire du Lake District et a passé sa vie dans des environnements de montagne et de plein air dans le monde entier. Il est aujourd'hui présentateur et directeur du célèbre festival de montagne de Kendal, qui est le premier rassemblement mondial de conférenciers spécialisés dans l'aventure, de professionnels du secteur et de films et de culture de plein air. On peut le trouver en train d'animer le nouveau Kendal Mountain Tour, qui couvre plus de 40 dates au Royaume-Uni à partir de février.

Écrit par Alex Foxfield. Édité par Leon Poultney.