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(The Gear Loop) - Au sud du massif du Mont Blanc se trouve un parc national qui abrite l'une des montagnes les plus spectaculaires de la région. Le Grand Paradis culmine à 4 061 mètres au-dessus du niveau de la mer mais offre sans doute l'une des meilleures introductions aux hauts sommets et à l'alpinisme en général.

De plus, il n'est pas envahi par les pistes de ski, les funiculaires et les téléphériques. Le statut de parc national le protège de ce type d'infrastructure et, par conséquent, des nombreux bouquetins, marmottes et aigles qui ont élu domicile dans cette partie paisible des Alpes.

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L'Europe occidentale compte environ 80 sommets de plus de 4 000 mètres. Les itinéraires menant à leurs sommets sont classés par ordre de difficulté de F (facile) à ED (extrêmement difficile). Lorsque l'on passe des montagnes du Royaume-Uni à un 4 000er alpin, il est conseillé de choisir un itinéraire "facile" en raison des nouveaux défis que l'alpinisme apporte avec lui.

Tout d'abord, il s'agit de grandes et hautes montagnes. À 4 000 mètres d'altitude, l'oxygène est plus rare, environ 60 % seulement de la quantité présente au niveau de la mer, et une acclimatation adéquate est donc essentielle. Les itinéraires alpins sont généralement combinés avec un séjour dans un refuge de montagne, afin de dormir en altitude et d'atteindre le sommet tôt le lendemain. Cette nécessité d'ascensions matinales est due à l'état de la neige, qui est plus stable avant l'arrivée du soleil.

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Ce qui m'amène au principal facteur qui sépare l'alpinisme de la randonnée pédestre britannique : les glaciers. Ces magnifiques rivières de neige et de glace présentent de nombreux dangers. Les crevasses, d'énormes canyons, qui peuvent être cachées sous une fine croûte, obligent les alpinistes à s'encorder car elles sont susceptibles de s'effondrer et d'engloutir des personnes.

Ensuite, il y a les séracs, de grands murs de glace, comme de grandes vagues au-dessus de la surface du glacier, qui peuvent s'effondrer et déclencher des avalanches. Ces dangers sont minimisés par les conditions stables du matin et aussi en s'équipant de quelques compétences alpines de base.

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Choisir des itinéraires

Il existe deux itinéraires classiques pour atteindre le sommet du Grand Paradis, tous deux partant de la vallée de Valsavarenche. Tous deux constituent des introductions idéales à la haute montagne et beaucoup les utilisent pour s'acclimater avant de se diriger vers le Mont Blanc.

L'un monte par le Rifugio Victor Emmanuele, du nom du roi italien qui a contribué à la création du parc national, et l'autre par le Rifugio Chabod, du nom du héros local de l'alpinisme Federico Chabod.

Mon ami Mirek et moi avons opté pour l'itinéraire Chabod et choisi un camping dans la vallée (bien nommé Gran Paradiso Camping) près du départ du sentier. Nous avons également réservé deux nuits dans le refuge afin d'avoir le maximum de chances d'atteindre le sommet.

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Au camping, sous la chaleur du soleil italien, nous portons nos sacs à dos et je grimace devant leur poids. La remontée vers le refuge s'annonce difficile.

Un accueil alpin

Les montagnes de l'autre côté de la vallée prennent de l'ampleur au fur et à mesure que nous montons, énormes selon les normes britanniques, mais petites selon les normes alpines. Nous dépassons la limite des arbres et découvrons un environnement luxuriant.

Puis nous franchissons une montée et, comme cela arrive souvent en montagne, nous avons un de ces moments "woah". Un choc de roche et de glace. Un 4000er s'élève des pâturages verdoyants, toutes les crêtes noueuses et la neige blanche parfaite dans le soleil. Les glaciers s'écrasent entre les bastions de granit. C'est le Grand Paradis et sa famille de pics subordonnés. C'est excitant de penser que nous serons là-haut demain matin. Excitant et intimidant.

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Après un peu plus de deux heures d'ascension, nous arrivons au Rifugio Chabod, perché sur le flanc de la colline, dans un endroit magnifique avec des vues fantastiques sur la chaîne. L'étiquette des refuges alpins nous impose d'enlever nos chaussures avant de nous enregistrer à la réception.

Les gardiens du refuge sont une excellente source d'information pour tout ce qui concerne l'ascension. En plus de nous enregistrer, nous nous renseignons sur la météo et les conditions de l'itinéraire à venir. De la pluie est prévue pour l'après-midi mais le matin est clair. L'itinéraire est bien tracé et en bon état. Tout va bien. Le dîner est à sept heures et le petit-déjeuner à quatre heures.

Après notre ascension de la vallée, il est tentant de s'asseoir, de profiter du soleil et des vues avec une bière et la compagnie des autres grimpeurs. Cependant, c'est toujours une bonne idée de faire une reconnaissance de l'itinéraire à venir, car la première heure de demain se fera dans l'obscurité totale.

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Nous passons quelques heures à explorer l'itinéraire devant nous, et faisons demi-tour juste après avoir atteint la neige fondante de l'après-midi sur le glacier. Heureux d'avoir pris le temps de réfléchir à notre tentative de sommet de demain, nous retournons au refuge.

Recherche du refuge

Le temps passé dans un refuge alpin fait tout autant partie de l'expérience alpiniste que le temps passé en montagne. Chaque refuge est unique et possède ses propres caractéristiques. N'attendez pas grand chose de vos quartiers de couchage, cependant. Ce soir, je suis sur un lit superposé, partageant une chambre avec peut-être vingt autres personnes.

C'est l'heure du dîner, les pâtes arrabbiata en entrée, la viande et la purée en plat principal. Nous discutons avec quelques Allemandes qui se dirigeaient aussi vers le sommet, en comparant nos notes. Il serait intéressant de voir comment nous nous en sortons face à la montagne demain matin.

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Il est souvent difficile de trouver un sommeil profond lors de la première nuit en altitude, compte tenu du bruit et de l'agitation des autres alpinistes et de l'excitation et de l'appréhension de l'aventure du lendemain. Juste comme je m'étais installé, il est trois heures et demie et le réveil sonne.

Peu de mots sont échangés à cette heure de la matinée, bien qu'il y ait beaucoup de gens qui s'agitent dans le refuge, se préparant à monter dans la montagne. L'hydratation est essentielle en altitude, nous profitons donc pleinement des jus de fruits proposés avec un simple petit-déjeuner de cornflakes. Nous sortons dans l'obscurité, allumons nos lampes frontales et partons.

La première heure se passe essentiellement en pilote automatique grâce à la reconnaissance d'hier. Nous sommes en tête du cortège depuis le refuge et nous continuons à nous éloigner, probablement grâce à notre connaissance préalable de la bonne route.

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Le glacier sec se termine et nous voilà sur la pente de neige. Ce qui était hier de la gadoue sous le soleil de l'après-midi est maintenant une croûte gelée et nos crampons ont beaucoup plus de prise. Nous prenons un rythme régulier dans le silence de l'avant-veille.

Peu à peu, les chaînes de montagnes situées derrière nous commencent à briller d'un éclat doré grâce aux premiers rayons du soleil matinal. Comme il se doit, c'est le Mont Blanc qui se détache - une couronne dorée pour le roi des Alpes. Les couleurs sont éblouissantes.

Au fur et à mesure de notre ascension, nous passons devant d'énormes crevasses dont l'intérieur est d'une beauté effrayante, avec des sculptures de glace étranges et merveilleuses et des tours qui tombent dans l'abîme. Nous ne nous approchons pas trop.

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Notre chemin monte en zigzaguant, trouvant un itinéraire qui évite les dangers. En plus du magnifique paysage rocheux de la face nord du Grand Paradis, des séracs imposants nous éclipsent, nous et les autres grimpeurs.

Viser le sommet

Nous atteignons l'épaule où notre itinéraire rejoint celui de l'autre refuge. La vue s'ouvre sur le sud, une partie des Alpes que je connais peu. D'innombrables vallées montagneuses, remplies de nuages cotonneux sous un ciel d'un bleu éclatant, forment la vue.

Nous nous retournons et prenons un moment pour considérer le sommet, maintenant en vue. Au sommet se trouve une statue grandeur nature de la Madone, ornant un long torrent rocheux. D'ici, elle a l'air d'un spectre pâle qui monte la garde.

Fabio Fistarol/UnsplashA l'assaut du Grand Paradis photo 10

La dernière traction est la plus raide et je me rends compte du froid qu'il fait. Mais heureusement, je ne ressens pas les effets de l'altitude. Nous franchissons la montée avant l'escalade finale et une vue magnifique s'offre à nous.

"C'est sans aucun doute le Cervin", annonce-je à Mirek. Les Alpes Pennines s'étendent au loin, tandis que les glaciers d'un blanc éclatant de la face est du Grand Paradis plongent vers le bas, ponctués de crêtes acérées. Au-delà, c'est une mer de nuages, avec de temps en temps une tour de cumulonimbus qui s'élève vers les cieux.

Jusqu'à présent, le Gran Paradiso avait gagné son statut de 4000er alpin simple mais spectaculaire, idéal pour un débutant. Cependant, il y a un hic. Une fois sur les rochers du sommet, une ascension de niveau 2 provoquant le vertige mettra à l'épreuve les nerfs de ceux qui ne sont pas à l'aise avec les hauteurs.

Rowan Manning/UnsplashA l'assaut du Grand Paradis photo 11

On accède à la Madone en grimpant un ensemble d'échelons métalliques fixés à la dernière marche du rocher. Il s'agit d'un nouvel ajout à la montagne, conçu pour permettre un système à sens unique afin que les grimpeurs ne se croisent pas dans la section aérienne à venir.

Devant nous se trouve une crête étroite composée d'énormes rochers gros comme des camions. Avec des crampons qui grattent la roche nue et des sacs encore lourds, nous commençons la traversée avec précaution. Après une courte descente sur la gauche, la section la plus exposée est franchie.

Ce n'est que court, mais c'est plus effrayant que tout ce qui se passe à Crib Goch. À droite, le côté d'un des rochers géants nous enserre, mais à gauche, c'est une chute horrible vers le glacier des centaines de pieds plus bas.

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La seule plate-forme stable est un rebord d'environ 30 cm de large. Je m'appuie lourdement sur la sécurité du rocher à ma droite pour traverser, le vide béant affamé à ma gauche. Avec gratitude, je fais le dernier pas sur la plateforme suivante, beaucoup plus large. Après cela, il n'y a plus qu'à remonter vers les pentes de neige.

Heureux d'avoir réussi à atteindre le sommet, nous redescendons à toute vitesse en dépassant les groupes qui peinent sur les pentes du sommet. Nous avançons à grands pas, bondissant vers le bas alors que le ciel devient d'un bleu éclatant et que le matin s'approfondit. Juste avant 11 heures, sept heures après notre départ, nous sommes accueillis par le personnel italien du refuge.

Après avoir réalisé que nous pourrions être de retour à notre campement à 13 heures, en sirotant un expresso au soleil, nous nous remettons en route. Au moment où nous sommes sur les zig-zags vers le bas du sentier, nos jambes sont lourdes et fatiguées. Le fait de gagner du terrain plat est un luxe, tout comme la chaleur dans la vallée. L'air est plus épais, plus riche et plus chaud.

Au camping, nous jetons nos sacs à côté de nos tentes et nous nous dirigeons vers ce café bien mérité. Pendant une heure et demie, je me prélasse dans la lumière du soleil et la gloire de l'ascension de mon premier 4000 alpin. Puis je sors mon guide et commence à regarder les quelque quatre-vingts autres 4000. Quelle sera la prochaine étape ?

Écrit par Alex Foxfield. Édité par Leon Poultney.