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(The Gear Loop) - Situé au sud du massif du Mont Blanc se trouve un parc national qui abrite l'une des montagnes les plus spectaculaires de la région. Le Grand Paradis culmine à 4 061 mètres d'altitude mais offre sans doute l'une des meilleures introductions aux hauts sommets et à l'alpinisme en général.

En plus de cela, il reste préservé des développements de ski , des funiculaires et des téléphériques. Le statut de parc national le protège de telles infrastructures et protège à son tour les nombreux bouquetins, marmottes et aigles qui habitent cette partie paisible des Alpes.

Il y a environ 80 sommets en Europe occidentale de plus de 4 000 m. Les itinéraires vers leurs sommets sont classés en difficulté de F (facile - facile) à ED (extrêmement difficile - extrêmement difficile). Lors du passage des montagnes du Royaume-Uni à un Alpine 4000er, il est conseillé de choisir un itinéraire "facile" en raison des nouveaux défis que l'alpinisme apporte avec lui.

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Pour commencer, ce sont de grandes et hautes montagnes . À 4 000 mètres, l'oxygène est plus rare, seulement environ 60 % de la quantité au niveau de la mer, une bonne acclimatation est donc essentielle. Les itinéraires alpins sont généralement combinés avec un séjour en refuge de montagne, afin de dormir haut et d'atteindre le sommet tôt le lendemain. Ce besoin d'ascensions matinales est dû à l'état de la neige, qui est plus stable avant que le soleil ne frappe.

Ce qui m'amène au principal facteur qui sépare l'alpinisme de la randonnée britannique : les glaciers. Ces belles rivières de neige et de glace présentent de nombreux dangers. Des crevasses, d'immenses canyons, qui peuvent se dissimuler sous une fine croûte, obligent les alpinistes à s'encorder car ils sont susceptibles de s'effondrer et d'engloutir tout le monde.

Ensuite, il y a les séracs, d'imposantes parois de glace, comme de grandes vagues au-dessus de la surface du glacier, qui peuvent s'effondrer et déclencher des avalanches. Ces dangers sont minimisés pendant les conditions stables du matin et aussi en vous dotant de quelques compétences alpines de base.

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Itinéraires de prélèvement

Il existe deux itinéraires classiques vers le sommet du Grand Paradis, tous deux partant de la vallée de Valsavarenche. Les deux constituent des introductions idéales au haut alpinisme et beaucoup les utilisent pour s'acclimater avant de se diriger vers le Mont Blanc.

L'un monte par le Rifugio Victor Emmanuele, du nom du roi italien qui a joué un rôle déterminant dans la création du parc national, et l'autre monte par le Rifugio Chabod, du nom du héros local de l'alpinisme Federico Chabod.

Mon ami Mirek et moi avons opté pour l'itinéraire Chabod et avons choisi un camping dans la vallée (nommé à juste titre Gran Paradiso Camping) près du début du sentier. Nous avons également réservé deux nuits au refuge pour nous assurer d'avoir le maximum d'opportunités pour atteindre le sommet.

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Au camping, sous la chaleur du soleil italien, nous épaulons nos sacs et je grimace sous le poids. L'arrêt jusqu'au refuge va être un dur labeur.

Un accueil alpin

Les montagnes de l'autre côté de la vallée grandissent à mesure que nous montons, énormes selon les normes britanniques, minuscules selon les normes alpines. Nous cassons au-dessus de la limite des arbres dans un environnement luxuriant.

Ensuite, nous gravissons une montée à flanc de colline et, comme cela arrive souvent dans les montagnes , nous avons un de ces moments "woah". Un choc de roche et de glace. Un 4000er s'élève des pâturages verdoyants, toutes des crêtes noueuses et une neige blanche parfaite au soleil. Des glaciers s'écrasent entre les bastions de granit. C'est le Grand Paradis et sa famille de sommets subordonnés. Excitant de penser que nous allons être là-haut demain matin. Passionnant et intimidant.

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Après un peu plus de deux heures d'ascension, nous arrivons au Rifugio Chabod, perché à flanc de colline dans un endroit magnifique avec une vue fantastique sur la chaîne. L'étiquette des refuges alpins veut que nous enlevions nos bottes avant de nous enregistrer à la réception.

Les gardiens du refuge sont une excellente source d'informations pour tout ce qui concerne l'ascension. En plus de l'enregistrement, nous nous renseignons sur la météo et les conditions sur l'itinéraire à venir. De la pluie est prévue pour l'après-midi mais la matinée est claire. Le parcours est bien tracé et en bon état. Tout est bien. Le dîner est à sept heures et le petit-déjeuner est à quatre heures.

Après notre ascension depuis la vallée, il est tentant de s'asseoir, de profiter du soleil et de la vue avec une bière et la compagnie des autres grimpeurs. Cependant, c'est toujours une bonne idée de faire une reconnaissance de l'itinéraire à venir, car la première heure de demain sera dans l'obscurité totale.

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Nous passons quelques heures à explorer la route à suivre, rebroussant chemin juste après avoir atteint la neige fondante du glacier l'après-midi. Heureux d'avoir pris le temps de réfléchir à la candidature au sommet de demain, nous retournons au refuge.

Cherchant refuge

Le temps passé dans un refuge alpin est tout aussi important dans l'expérience de l'alpinisme que le temps passé en montagne. Chaque refuge est unique avec ses propres traits de caractère décalés. Cependant, n'attendez pas grand-chose de vos dortoirs. Ce soir, je suis sur un lit superposé, partageant une chambre avec peut-être vingt autres personnes.

C'est l'heure du dîner et les pâtes arrabbiata sont pour les entrées, avec de la viande et de la purée pour les plats principaux. Nous conversons avec des femmes allemandes qui se dirigeaient également vers le sommet, comparant nos notes. Il serait intéressant de voir comment nous nous en sortirons face à la montagne demain matin.

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Le sommeil profond est souvent difficile à trouver la première nuit en altitude, entre le bruit et l'agitation des autres grimpeurs et l'excitation et l'appréhension de l'aventure du lendemain. Comme je m'étais installé, il est trois heures et demie et le réveil sonne.

Peu de mots sont échangés à cette heure de la matinée, bien qu'il y ait beaucoup de monde autour du refuge, se préparant à gravir la montagne. L'hydratation est la clé en altitude, nous utilisons donc pleinement les jus proposés avec un petit déjeuner simple de cornflakes. Nous sortons dans le noir, allumons nos lampes frontales et nous partons.

La première heure est essentiellement sur pilote automatique en raison de la reccy d'hier. Nous sommes à l'avant du cortège depuis le refuge et nous continuons à nous éloigner, probablement en raison de notre connaissance préalable du bon itinéraire.

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Le glacier asséché se termine et nous sommes alors sur la pente de neige. Ce qui était hier toute bouillie sous le soleil de l'après-midi, est maintenant une croûte gelée et nos crampons n'ont plus beaucoup d'emprise. Nous tombons dans un rythme soutenu dans le silence d'avant l'aube.

Peu à peu, les plages lointaines dans notre dos commencent à briller d'or avec les premiers rayons du soleil du matin. À juste titre, c'est le Mont Blanc qui se démarque - une couronne d'or pour le roi des Alpes. Les couleurs sont superbes.

Au fur et à mesure que nous montons, nous passons devant d'énormes crevasses avec des intérieurs horriblement beaux composés de sculptures de glace étranges et merveilleuses et de tours qui tombent dans l'abîme. On ne s'en approche pas trop.

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Notre chemin zigzague vers le haut, trouvant un itinéraire qui évite les dangers. En plus du magnifique paysage rocheux de la face nord du Grand Paradis, des séracs imposants nous éclipsent ainsi que les autres grimpeurs.

Viser le sommet

Nous atteignons l'accotement où notre route rejoint la route de l'autre refuge. Les vues s'ouvrent vers le sud, une partie des Alpes que je connais peu. Formant la vue, d'innombrables vallées montagneuses se remplissent de nuages duveteux sous un ciel bleu vif.

Nous nous tournons et prenons un moment pour considérer le sommet, maintenant en vue. Le couronnement est une statue grandeur nature de la Madone, ornant un long tor rocheux. De là, elle a l'apparence d'un spectre pâle qui monte la garde.

Fabio Fistarol/UnsplashA l'assaut du Grand Paradis photo 10

La traction finale est la plus raide et je prends conscience du froid qu'il fait. Heureusement, je ne ressens pas les effets de l'altitude. Nous gravissons la montée avant la course rocheuse finale et une vue magnifique se déroule.

"C'est sans aucun doute le Cervin", j'annonce à Mirek. Les Alpes Pennines s'étendent au loin, tandis que les glaciers d'un blanc éclatant de la face est du Grand Paradis plongent vers le bas, ponctués de crêtes acérées. Au-delà se trouve une mer de nuages avec parfois des cumulonimbus s'élevant vers les cieux.

Jusqu'à présent, le Grand Paradis avait gagné son statut d'Alpine 4000er simple mais spectaculaire, idéal pour une première fois. Cependant, il y a une piqûre dans la queue. Un vertige induisant une escalade de niveau deux une fois sur les rochers du sommet mettra à l'épreuve les nerfs de ceux qui ressentent une sorte d'inconfort autour des hauteurs.

Rowan Manning/UnsplashA l'assaut du Grand Paradis photo 11

La Madone est gagnée en escaladant un ensemble d'échelons métalliques fixés à la dernière marche rocheuse. Il s'agit d'un nouvel ajout à la montagne, conçu pour permettre un système à sens unique afin que les grimpeurs n'aient pas à se croiser sur la section aérée à venir.

Devant vous se trouve une étroite crête d'énormes rochers aussi gros que des camions. Avec des crampons grattant contre la roche nue et des sacs encore lourds à l'épaule, nous commençons prudemment la traversée. Après une courte descente à gauche, le passage le plus exposé est franchi.

Ce n'est que court, mais c'est plus ébouriffant que tout sur Crib Goch. À droite, le côté de l'un des rochers géants nous enserre mais à gauche, c'est une chute horrible vers le glacier à des centaines de mètres plus bas.

Alessandro Simonetta/UnsplashA l'assaut du Grand Paradis photo 12

La seule plate-forme stable est un rebord d'environ un pied de large. Je me penche lourdement dans la sécurité du rocher à ma droite alors que je traverse, le vide béant avidement à ma gauche. Avec reconnaissance, je franchis la dernière étape vers la plate-forme suivante, beaucoup plus large. Après cela, il suffit de remonter sur les pentes enneigées.

Satisfaits de notre candidature réussie au sommet, nous descendons rapidement devant les groupes qui gravissent péniblement les pentes du sommet. Nous avançons à grande allure, bondissant alors que le ciel devient d'un bleu éclatant et que la matinée s'approfondit. Un peu avant 11h, sept heures après notre départ, nous sommes accueillis par le personnel italien du refuge.

Avec la réalisation que nous pouvons retourner à notre camping vers 13h, en sirotant un expresso au soleil, nous repartons. Au moment où nous sommes sur les zig-zags vers le bas du sentier, nos jambes sont lourdes et fatiguées. Gagner un terrain plat est luxueux, tout comme la chaleur dans la vallée. L'air est plus épais, plus riche et plus chaud.

Au camping , nous jetons nos sacs près de nos tentes et direction ce café bien mérité. Pendant une heure et demie, je suis assis à me dorer au soleil et à la gloire d'une ascension de mon premier 4000er alpin. Ensuite, je sors mon guide et commence à lorgner sur les quelque quatre-vingts autres 4000ers. Et ensuite ?

Écrit par Alex Foxfield. Édité par Leon Poultney.