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(The Gear Loop) - Un panneau d'avertissement rouge inquiétant est suspendu à la porte qui marque le début du col d'Applecross dans la partie la plus au nord-ouest des Highlands écossais.

"Cette route est impraticable en conditions hivernales. Ne convient pas aux gros véhicules ou aux apprentis conducteurs", note-t-il. La porte sur laquelle il est suspendu est souvent fermée lors de fortes chutes de neige ou d'autres conditions météorologiques défavorables.

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Mais aujourd'hui, malgré la jauge de température du Land Rover Defender oscillant autour de la barre des 0 ° C, le col est ouvert et c'est comme un chiffon rouge pour un taureau pour quiconque se trouve au volant de l'un des véhicules tout-terrain les plus formidables et les plus appréciés de Land Rover.

A la recherche des étoiles

Rembobinez l'horloge de 24 heures et nous avions atterri à l'aéroport principal d'Édimbourg, une flotte de tout nouveaux Defenders nous saluant à notre arrivée. Le brief était simple : naviguer à travers l'Ecosse jusqu'à une escale à Torridon, où nous avons été chargés de capturer certains des cieux nocturnes les plus clairs et les plus brillants du Royaume-Uni.

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Le voyage a commencé sans accroc, la poignée de Defenders circulant en convoi sur certaines des plus grandes autoroutes d'Écosse. Bien que les avertissements clignotants sur les écrans routiers seraient peut-être le premier indicateur que ce voyage n'allait pas être entièrement sans défi.

Avec une grande partie du Royaume-Uni encore sous le choc de la tempête Eunice, qui a provoqué des vents de 122 mph et finalement fait quatre morts, le temps était encore changeant, c'est le moins qu'on puisse dire, la majeure partie de l'Écosse se préparant à des vents forts et à une décharge de neige prévue qui pourrait isoler les communautés éloignées et fermer les routes.

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Pourtant, nous avons continué, malgré les coups de vent qui secouaient le côté du Defender, en nous dirigeant vers un domaine éloigné pour notre premier aperçu de la véritable conduite hors route… et de la cuisine fourragée.

Nourriture pour l'âme

Simon Stallard se spécialise dans la cuisine en plein air, utilisant des ingrédients frais, naturels et souvent cueillis pour créer des festins et des banquets dans des endroits trop éloignés ou inhospitaliers pour abriter une vraie cuisine.

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Après une courte promenade le long d'un terrain hors route légèrement difficile (il n'est pas nécessaire de déranger le système de traction intégrale pour l'instant), nous sommes arrivés dans une grange désaffectée alors que la pluie frappait le bâtiment de la ferme sous tous les angles.

De l'intérieur, Simon était occupé à alimenter des charbons sur un grand foyer, à placer des longueurs de bois fraîchement coupé dans les flammes, à ajouter de la bruyère et toutes sortes de flore et de faune fourragères.

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C'est ici que nous goûtons à la bonne cuisine en plein air, avec du gibier fraîchement abattu par le domaine où nous nous sommes assis, des pétoncles pêchés à quelques kilomètres de là, du bœuf local et des courges fraîches rôties pendant des heures.

Simon, le propriétaire de The Hidden Hut à Cornwall et chef en plein air des stars, nous a expliqué comment «charger» du bois sur des flammes rugissantes pour ajouter de la saveur aux viandes, sans avoir peur de plonger de la viande fraîche directement dans des braises et de montrer comment pulvériser du champagne sur grésillement pétoncles ajoute une saveur de caramel pas comme les autres. Il a également fière allure pour vos histoires Instagram .

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Le ventre plein de certains des meilleurs produits locaux, nous avons poursuivi notre voyage, sillonnant des terrains qui testent la robustesse de nos véhicules et nous livrent à un ciel cristallin et à des étoiles scintillantes. Ou alors nous avons pensé.

Bouche-boue

Pendant plus d'une heure, nous nous sommes frayé un chemin à travers un terrain hors route difficile, rampant sur des rochers, pataugeant dans des eaux profondes et traversant d'étroits ponts en rondins. C'est le genre de choses que le Defender a été conçu pour dévorer et cette dernière génération est emballée dans les plats-bords avec la détection de terrain, le contrôle de traction et la technologie de traction intégrale, envoyant exactement la bonne puissance à la bonne roue à tout moment.

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Faites tourner le cadran situé au centre du tableau de bord et vous pouvez choisir parmi des programmes prédéterminés, tels que Mud Ruts ou Snow and Sand, tandis qu'une boîte de vitesses à gamme basse, un contrôle de descente en pente et ses angles d'approche et de départ impressionnants permettent au nouveau Defender de gérer la plupart des obstacles.

C'était lent mais il a cessé de pleuvoir à un moment donné pendant la lente marche pénible et la beauté de l'Écosse s'est révélée, des lames de lumière ont illuminé les flancs des collines et des montagnes. Même les arcs-en-ciel semblaient plus brillants dans ces régions.

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Les rochers et les ornières de boue se sont transformés en tarmac lisse, qui à son tour s'est transformé en routes à deux voies et les panneaux d'autoroute inquiétants ont de nouveau averti d'un gros temps imminent.

Nous avons traversé de basses vallées alors que le soleil commençait à se coucher derrière les sommets qui entourent l'A896, l'étroite ondulation d'une route qui nous mènerait vers notre destination finale de Torridon - un village qui abrite les sommets de Liathach, Beinn Alligin et Beinn Eighe , tous plus de 3 000 pieds et tous imposants.

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Ciels sombres

Nous sommes arrivés dans une obscurité d'encre, les sommets de Beinn Alligin et Beinn Eighe n'étant visibles que grâce au saupoudrage de neige reflétant le clair de lune.

Le plan était de capturer le ciel nocturne, qui par temps clair peut accueillir des aurores boréales dansantes, mais une nuit comme celle que nous avons vécue, était enveloppé de nuages qui faisaient parfois place aux étoiles en fonction de la force du vent.

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La pluie et le grésil l'ont abattu, mais cela n'a pas empêché de mettre en place un trépied, de pointer l'appareil photo vers un Land Rover Defender soigneusement placé et de tirer des photos avec de longues expositions.

Les résultats ont été excellents, la caméra capturant sans doute les seules parcelles de ciel clair que nous avons appréciées ce soir-là, la lueur orange de notre foyer à proximité clairement visible sur la photo. Bien que ce que vous ne voyez pas, ce sont les casseroles de camembert fondant, Simon Stallard n'a pas pu s'empêcher de cuisiner.

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Vous ne pouvez pas passer

Le lendemain matin, c'était une scène complètement différente, car selon des applications météorologiques fiables, la côte est de l'Écosse avait reçu une couverture de neige, qui apparemment se frayait un chemin à travers le pays.

Heureusement, nous avions toute la journée pour nous rendre au vol de retour d'Édimbourg. Nous avons donc décidé qu'il valait mieux pointer le Defender vers le célèbre Applecross Pass au sud de Torridon.

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Bien-aimée des cyclistes et des amateurs de voitures en été, la voie unique sinueuse s'élève à 2 054 pieds au-dessus du niveau de la mer et offre des vues incroyables sur les Highlands, mais elle est étroite et les lacets sont délicats dans le meilleur des cas.

Malgré les chutes de neige à l'est, le col est resté ouvert, nous avons donc prudemment remonté la route à voie unique escarpée. Le fait que nous n'ayons pas vu une autre voiture pendant des heures aurait dû être un signe pour emprunter un itinéraire alternatif, mais le grand Defender serait sûrement assez capable de s'attaquer à n'importe quoi ?

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Après environ 20 minutes de conduite lente, la visibilité a été réduite à presque rien et de gros morceaux de neige ont commencé à frapper le pare-brise, semblant voler horizontalement grâce aux vents violents qui fouettaient les vallées.

À mi-chemin du parcours, nous nous sommes arrêtés pour tenter de prendre des photos, mais le vent menaçait d'arracher la porte du Defender de ses gonds et notre appareil photo s'est renversé de son trépied, tant les conditions étaient épouvantables. Après quelques minutes de plus, la route a complètement disparu sous une épaisse couche de neige.

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La seule chose à faire était de battre en retraite précipitamment, de faire demi-tour et de trouver un chemin plus sûr vers la civilisation. Nous nous sommes aventurés à photographier des cieux sombres, mais nous sommes repartis avec le sentiment d'avoir vécu une mission alpine épique.

Le Defender était stoïque et irréprochable tout au long du parcours, l'Ecosse était d'une imprévisibilité rassurante. Un rappel que certains des voyages les plus mémorables n'ont pas à se dérouler comme prévu.

Écrit par Leon Poultney.