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(The Gear Loop) - Situado al sur del macizo del Mont Blanc, se encuentra un parque nacional que alberga una de las montañas más espectaculares de la zona. Gran Paradiso se eleva a 4.061 metros sobre el nivel del mar, pero podría decirse que ofrece una de las mejores introducciones a las altas cumbres y al alpinismo en general.

Además de esto, permanece intacto por desarrollos de esquí , funiculares y teleféricos. El estado de parque nacional lo protege de dicha infraestructura y, a su vez, protege a las numerosas cabras montesas, marmotas y águilas que llaman hogar a esta parte pacífica de los Alpes.

Hay unos 80 picos en Europa Occidental de más de 4.000 m. Las rutas a sus cumbres se clasifican en dificultad de F (fácil - fácil) a ED (extremadamente difícil - extremadamente difícil). Al graduarse de las montañas del Reino Unido a un Alpine 4000er, se recomienda elegir una ruta "fácil" debido a los nuevos desafíos que trae consigo el alpinismo.

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Para empezar, estas son montañas grandes y altas. A 4.000 metros, el oxígeno es más escaso, solo alrededor del 60 por ciento de la cantidad a nivel del mar, por lo que es esencial una aclimatación adecuada. Las rutas alpinas se combinan generalmente con una estancia en un refugio de montaña, para poder dormir bien y hacer cumbre temprano al día siguiente. Esta necesidad de ascensiones matutinas se debe al estado de la nieve, que es más estable antes de que llegue el sol.

Lo que me lleva al factor principal que separa el alpinismo del senderismo en el Reino Unido: los glaciares. Estos hermosos ríos de nieve y hielo tienen muchos peligros. Las grietas, los enormes cañones, que pueden ocultarse bajo una fina corteza, obligan a los alpinistas a atar juntos, ya que pueden derrumbarse y tragarse a las personas enteras.

Luego están los seracs, imponentes paredes de hielo, como grandes olas sobre la superficie del glaciar, que pueden derrumbarse y provocar avalanchas. Estos peligros se minimizan durante las condiciones estables de la mañana y también al equiparte con algunas habilidades alpinas básicas.

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Rutas de recogida

Hay dos rutas clásicas para llegar a la cima del Gran Paradiso, ambas con inicio en el Valle de Valsavarenche. Ambos son la introducción ideal al alto alpinismo y muchos los usan para aclimatación antes de dirigirse al Mont Blanc.

Uno asciende por el Rifugio Victor Emmanuele, que lleva el nombre del rey italiano que jugó un papel decisivo en la creación del parque nacional, y el otro sube por el Rifugio Chabod, que lleva el nombre del héroe montañero local Federico Chabod.

Mi amigo Mirek y yo optamos por la ruta de Chabod y escogimos un sitio para acampar en el valle (adecuadamente llamado Gran Paradiso Camping) cerca del comienzo del sendero. También reservamos dos noches en el refugio para asegurarnos de tener la máxima ventana de oportunidad para llegar a la cima.

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En el campamento, bajo el calor del sol italiano, cargamos nuestras mochilas y me estremezco por el peso. La subida al refugio va a ser un trabajo duro.

Una bienvenida alpina

Las montañas al otro lado del valle crecen en estatura a medida que ascendemos, enormes para los estándares británicos, diminutas para los estándares alpinos. Pasamos por encima de la línea de árboles hacia un entorno exuberante.

Luego coronamos una elevación en la ladera y, como sucede a menudo en las montañas , tenemos uno de esos momentos 'guau'. Un choque de roca y hielo. Un 4000er se eleva desde los pastos verdes, todas las crestas retorcidas y la nieve blanca perfecta bajo el sol. Los glaciares se derrumban entre los bastiones de granito. Es Gran Paradiso y su familia de picos subordinados. Es emocionante pensar que vamos a estar allí mañana por la mañana. Emocionante y desalentador.

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Después de poco más de dos horas de ascenso, llegamos al Rifugio Chabod, encaramado en la ladera de una colina en una ubicación gloriosa con fantásticas vistas de la cordillera. La etiqueta de la cabaña alpina dicta que nos quitemos las botas antes de registrarnos en la recepción.

Los guardianes del refugio son una gran fuente de información para todo lo relacionado con el ascenso. Además de hacer el check-in, preguntamos sobre el tiempo y las condiciones de la ruta que tenemos por delante. Se pronostica lluvia para la tarde pero la mañana está despejada. La ruta está bien transitada y en buenas condiciones. Todo está bien. La cena es a las siete y el desayuno a las cuatro.

Después de nuestro ascenso desde el valle, es tentador sentarse, disfrutar del sol y las vistas con una cerveza y la compañía de los demás escaladores. Sin embargo, siempre es una buena idea hacer un recreo de la ruta por delante, ya que mañana a primera hora será en total oscuridad.

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Pasamos algunas horas explorando la ruta que tenemos por delante, volviendo justo después de haber llegado a la nieve fangosa del glaciar por la tarde. Felices de habernos tomado el tiempo de resolver las cosas para la candidatura a la cumbre de mañana, regresamos al refugio.

buscando refugio

El tiempo que se pasa en un refugio alpino es una parte tan importante de la experiencia del alpinismo como el tiempo que se pasa en la montaña. Cada refugio es único con sus propios rasgos peculiares de carácter. Sin embargo, no espere mucho de su dormitorio. Esta noche, estoy en una litera, compartiendo una habitación con una veintena de personas.

Es la hora de la cena y la pasta arrabbiata es para empezar, con carne y puré para platos principales. Conversamos con algunas mujeres alemanas que también se dirigían a la cumbre, comparando notas. Sería interesante ver cómo nos fue contra la montaña mañana por la mañana.

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Sueño profundo es a menudo difícil de conseguir durante la primera noche en la altura, con el ruido y el alboroto de otros escaladores y la emoción y la aprensión de la aventura de mañana. Tal como me había acomodado, son las tres y media y suena la alarma.

Se intercambian pocas palabras a esta hora de la mañana, aunque hay mucha gente pululando por el refugio, preparándose para subir a la montaña. La hidratación es clave en la altura, por lo que aprovechamos al máximo los jugos que se ofrecen con un simple desayuno de copos de maíz. Salimos a la oscuridad, encendemos nuestras linternas frontales y partimos.

La primera hora es básicamente en piloto automático debido al reccy de ayer. Estamos al frente de la procesión desde el refugio y continuamos alejándonos, probablemente debido a nuestro conocimiento previo de la ruta correcta.

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El glaciar seco termina y luego estamos en la pendiente de nieve. Lo que ayer era todo aguanieve bajo el sol de la tarde, ahora es una costra congelada y nuestros crampones tienen mucho más agarre. Caemos en un ritmo constante en el silencio previo al amanecer.

Gradualmente, las cordilleras distantes a nuestra espalda comienzan a brillar doradas con los primeros rayos del sol de la mañana. Oportunamente, es el Mont Blanc el que se destaca: una corona de oro para el rey de los Alpes. Los colores son impresionantes.

A medida que ascendemos, pasamos por enormes grietas con interiores horriblemente hermosos compuestos por extrañas y maravillosas esculturas de hielo y torres que caen al abismo. No nos acercamos demasiado.

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Nuestro camino zigzaguea su camino hacia arriba, encontrando una ruta que sortea los peligros. Además del magnífico paisaje rocoso de la cara norte de Gran Paradiso, los imponentes seracs nos empequeñecen a nosotros y a los demás escaladores.

Apuntando a la cumbre

Llegamos al arcén donde nuestra ruta se encuentra con la ruta del otro refugio. Las vistas se abren hacia el sur, una parte de los Alpes de la que sé poco. Formando la vista hay innumerables valles montañosos que se llenan de nubes esponjosas debajo de un cielo azul intenso.

Nos giramos y nos tomamos un momento para considerar la cumbre, ahora a la vista. Coronándolo hay una estatua de tamaño natural de la Virgen, que adorna un largo tor rocoso. Desde aquí, tiene el aspecto de un espectro pálido haciendo guardia.

Fabio Fistarol/UnsplashAbordando Gran Paradiso foto 10

El tirón final es el más empinado y me doy cuenta del frío que hace. Aunque afortunadamente no estoy sintiendo los efectos de la altitud. Llegamos a la cima de la subida antes de la lucha rocosa final y se despliega una magnífica vista.

"Ese es sin duda el Matterhorn", le anuncio a Mirek. Los Alpes Peninos se extienden en la distancia, mientras que los glaciares de un blanco brillante de la cara este del Gran Paradiso se precipitan hacia abajo, puntuados por crestas afiladas como cuchillas. Más allá de esto hay un mar de nubes con torres cumulonimbus ocasionales que se extienden hacia el cielo.

Hasta ahora, Gran Paradiso se había ganado su estatus como una Alpine 4000er sencilla pero espectacular, ideal para un principiante. Sin embargo, hay una picadura en la cola. Una lucha de grado dos que induce vértigo una vez en las rocas de la cumbre pondrá a prueba el valor de aquellos con algún tipo de incomodidad en las alturas.

Rowan Manning/UnsplashAbordando Gran Paradiso foto 11

La Madonna se gana subiendo un conjunto de peldaños de metal fijados al último escalón de roca. Esta es una nueva adición a la montaña, diseñada para habilitar un sistema de un solo sentido para que los escaladores no tengan que cruzarse en la sección ventilada que está por venir.

Más adelante hay una cresta estrecha de enormes rocas tan grandes como camiones. Con los crampones arañando la roca desnuda y cargando al hombro mochilas aún pesadas, comenzamos la travesía con cautela. Tras un breve descenso hacia la izquierda, se cruza el tramo más expuesto.

Es solo corto, pero es más espeluznante que cualquier cosa en Crib Goch. A la derecha, el lado de una de las rocas gigantes nos rodea, pero a la izquierda, hay una caída horrible al glaciar cientos de pies más abajo.

Alessandro Simonetta/UnsplashAbordando Gran Paradiso foto 12

La única plataforma estable es una repisa de un pie de ancho. Me apoyo pesadamente en la seguridad de la roca a mi derecha mientras doy un paso, el vacío se abre ávidamente a mi izquierda. Con gratitud, doy el último paso hacia la siguiente plataforma, mucho más ancha. Después de esto, es fácil volver a las pistas de nieve.

Satisfechos con nuestra exitosa apuesta a la cumbre, descendemos rápidamente pasando a los grupos que suben penosamente las laderas de la cumbre. Hacemos un gran ritmo, saltando hacia abajo a medida que el cielo se vuelve azul brillante y la mañana se vuelve más profunda. Justo antes de las 11 de la mañana, siete horas después de haber partido, nos recibe el personal italiano del refugio.

Al darnos cuenta de que podemos regresar a nuestro campamento a la 1 p. m., tomando un espresso al sol, partimos una vez más. Para cuando estamos en los zig-zags hacia el final del sendero, nuestras piernas están pesadas y cansadas. Ganar terreno llano es un lujo, al igual que el calor del valle. El aire es más denso, más rico y más cálido.

En el camping , tiramos las mochilas junto a las tiendas de campaña y nos dirigimos a ese merecido café. Durante una hora y media, me siento disfrutando de la luz del sol y la gloria de un ascenso de mi primer 4000er alpino. Luego saco mi guía y empiezo a mirar los otros ochenta y tantos 4000ers. ¿Qué sigue?

Escrito por Alex Foxfield. Edición por Leon Poultney.