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(The Gear Loop) - Al sur del macizo del Mont Blanc se encuentra un parque nacional que alberga una de las montañas más espectaculares de la zona. El Gran Paradiso se eleva 4.061 metros sobre el nivel del mar, pero podría decirse que ofrece una de las mejores introducciones a las altas cumbres y al alpinismo en general.

Además, permanece inalterado por las instalaciones de esquí, los funiculares y los teleféricos. El estatus de parque nacional lo protege de estas infraestructuras y, a su vez, protege a las numerosas cabras montesas, marmotas y águilas que tienen como hogar esta tranquila zona de los Alpes.

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En Europa Occidental hay unos 80 picos de más de 4.000 metros. Las rutas a sus cumbres se clasifican en dificultad desde la F (facile - fácil) hasta la ED (extrêmement difficile - extremadamente difícil). Cuando se pasa de las montañas del Reino Unido a un 4.000 alpino, se aconseja elegir una ruta "fácil" debido a los nuevos retos que conlleva el alpinismo.

Para empezar, se trata de montañas grandes y altas. A 4.000 metros, el oxígeno es más escaso, sólo un 60% de la cantidad a nivel del mar, por lo que es esencial una aclimatación adecuada. Las rutas alpinas suelen combinarse con una estancia en un refugio de montaña, para poder dormir alto y hacer cumbre temprano al día siguiente. Esta necesidad de ascender por la mañana se debe al estado de la nieve, que es más estable antes de que llegue el sol.

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Lo que me lleva al principal factor que separa el alpinismo del senderismo en el Reino Unido: los glaciares. Estos hermosos ríos de nieve y hielo tienen muchos peligros. Las grietas, enormes cañones, que pueden estar ocultos bajo una fina corteza, obligan a los alpinistas a encordarse, ya que pueden derrumbarse y tragarse a la gente.

También hay seracs, paredes de hielo elevadas, como grandes olas sobre la superficie del glaciar, que pueden derrumbarse y provocar avalanchas. Estos peligros se minimizan durante las condiciones estables de la mañana y también equipándose con algunas habilidades alpinas básicas.

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Selección de rutas

Hay dos rutas clásicas a la cumbre del Gran Paradiso, ambas comienzan en el valle de Valsavarenche. Ambas son ideales para introducirse en el alpinismo de altura y muchos las utilizan para aclimatarse antes de dirigirse al Mont Blanc.

Uno de ellos asciende por el Rifugio Victor Emmanuele, que lleva el nombre del rey italiano que contribuyó a la creación del parque nacional, y el otro sube por el Rifugio Chabod, que lleva el nombre del héroe montañero local Federico Chabod.

Mi amigo Mirek y yo optamos por la ruta de Chabod y elegimos un campamento en el valle (convenientemente llamado Camping Gran Paradiso) cerca del inicio del camino. También reservamos dos noches en el refugio para asegurarnos de tener la máxima oportunidad de hacer cumbre.

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En el campamento, bajo el calor del sol italiano, nos echamos las mochilas al hombro y me estremece el peso. La subida al refugio va a ser un trabajo duro.

Una bienvenida alpina

Las montañas del otro lado del valle crecen en estatura a medida que ascendemos, enormes para los estándares británicos, diminutas para los estándares alpinos. Superamos la línea de árboles en un entorno exuberante.

Entonces coronamos una subida en la ladera y, como suele ocurrir en las montañas, tenemos uno de esos momentos "woah". Un choque de roca y hielo. Un 4000er se eleva desde los verdes pastos, todo crestas nudosas y nieve blanca perfecta bajo la luz del sol. Los glaciares caen entre los bastiones de granito. Es el Gran Paradiso y su familia de picos subordinados. Es emocionante pensar que vamos a estar allí arriba mañana por la mañana. Emocionante y desalentador.

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Tras algo más de dos horas de ascenso, llegamos al Rifugio Chabod, encaramado en la ladera de la colina en un lugar glorioso con fantásticas vistas de la cordillera. La etiqueta de los refugios alpinos dicta que nos quitemos las botas antes de registrarnos en la recepción.

Los guardas del refugio son una gran fuente de información para todo lo relacionado con el ascenso. Además de informarse, preguntamos por el tiempo y las condiciones de la ruta que tenemos por delante. Se prevé que llueva por la tarde, pero la mañana está despejada. La ruta está bien pisada y en buenas condiciones. Todo va bien. La cena es a las siete y el desayuno a las cuatro.

Tras nuestro ascenso desde el valle, resulta tentador sentarse, disfrutar del sol y de las vistas con una cerveza y la compañía de los demás escaladores. Sin embargo, siempre es una buena idea hacer un reconocimiento de la ruta por adelantado, ya que la primera hora de mañana será en total oscuridad.

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Pasamos unas cuantas horas explorando la ruta que tenemos por delante, y nos volvemos justo después de llegar a la nieve fangosa de la tarde del glaciar. Felices de habernos tomado el tiempo necesario para preparar la cumbre de mañana, regresamos al refugio.

En busca del refugio

El tiempo que se pasa en un refugio alpino es una parte tan importante de la experiencia del alpinismo como el tiempo que se pasa en la montaña. Cada refugio es único, con sus propios rasgos de carácter. Sin embargo, no hay que esperar mucho de sus dormitorios. Esta noche, estoy en una litera, compartiendo una habitación con quizás otras veinte personas.

Es la hora de la cena y la pasta arrabbiata es el primer plato, y la carne y el puré el segundo. Conversamos con unas alemanas que también se dirigían a la cumbre, comparando notas. Sería interesante ver cómo nos va la montaña mañana por la mañana.

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El sueño profundo suele ser difícil de conseguir durante la primera noche en la altitud, con el ruido y el alboroto de otros escaladores y la emoción y la aprensión de la aventura de mañana. Justo cuando me había acomodado, son las tres y media y suena el despertador.

A esta hora de la mañana se intercambian pocas palabras, aunque hay mucha gente pululando por el refugio, preparándose para subir a la montaña. La hidratación es fundamental en la altura, así que aprovechamos los zumos que nos ofrecen con un sencillo desayuno de copos de maíz. Nos adentramos en la oscuridad, encendemos las linternas y nos ponemos en marcha.

La primera hora es básicamente en piloto automático debido al reconocimiento de ayer. Estamos al frente de la procesión desde el refugio y seguimos alejándonos, probablemente debido a nuestro conocimiento previo de la ruta correcta.

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El glaciar seco se acaba y luego estamos en la pendiente de nieve. Lo que ayer era todo aguanieve bajo el sol de la tarde, ahora es una costra congelada y nuestros crampones tienen mucho más agarre. Entramos en un ritmo constante en el silencio previo al amanecer.

Poco a poco, las lejanas cordilleras a nuestra espalda comienzan a brillar con los primeros rayos de sol de la mañana. El Mont Blanc es el que más destaca, una corona de oro para el rey de los Alpes. Los colores son impresionantes.

A medida que ascendemos, pasamos por enormes grietas con interiores horriblemente bellos compuestos por extrañas y maravillosas esculturas de hielo y torres que caen al abismo. No nos acercamos demasiado.

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Nuestro camino asciende en zigzag, encontrando una ruta que evita los peligros. Además del magnífico paisaje rocoso de la cara norte del Gran Paradiso, los imponentes seracs nos empequeñecen a nosotros y a los demás escaladores.

Apuntando a la cima

Llegamos al hombro donde nuestra ruta se une a la del otro refugio. Las vistas se abren hacia el sur, una parte de los Alpes que conozco poco. La vista está formada por innumerables valles montañosos que se llenan de nubes esponjosas bajo un cielo azul intenso.

Nos giramos y nos tomamos un momento para contemplar la cima, ahora a la vista. Coronando la cima hay una estatua de tamaño natural de la Madonna, que adorna una larga torre rocosa. Desde aquí, tiene el aspecto de un pálido espectro que hace guardia.

Fabio Fistarol/UnsplashAbordando Gran Paradiso foto 10

El último tramo es el más empinado y me doy cuenta del frío que hace. Aunque, afortunadamente, no siento los efectos de la altitud. Superamos la subida antes del último tramo rocoso y se despliega una magnífica vista.

"Ese es sin duda el Cervino", le anuncio a Mirek. Los Alpes Peninos se extienden en la distancia, mientras que los glaciares blancos y brillantes de la cara este del Gran Paradiso se precipitan hacia abajo, salpicados de crestas afiladas. Más allá hay un mar de nubes con alguna torre de cumulonimbos que se extiende hacia el cielo.

Hasta ahora, el Gran Paradiso se había ganado el estatus de un 4000 alpino sencillo pero espectacular, ideal para un primerizo. Sin embargo, hay una picazón en la cola. Una escalada de segundo grado que induce al vértigo una vez en las rocas de la cima pondrá a prueba los nervios de aquellos que tengan algún tipo de incomodidad con las alturas.

Rowan Manning/UnsplashAbordando Gran Paradiso foto 11

La Madonna se gana escalando un conjunto de peldaños metálicos fijados al último escalón de roca. Se trata de una nueva adición a la montaña, diseñada para permitir un sistema unidireccional para que los escaladores no tengan que cruzarse en la sección aérea que está por venir.

Por delante hay una estrecha cresta de enormes rocas del tamaño de un camión. Con los crampones arañando la roca desnuda y cargando con mochilas todavía pesadas, comenzamos la travesía con cautela. Después de una corta bajada a la izquierda, se cruza la sección más expuesta.

Es corto, pero es más espeluznante que cualquier cosa en Crib Goch. A la derecha, el lado de una de las gigantescas rocas nos acorrala, pero a la izquierda, hay una horrible caída hacia el glaciar cientos de metros más abajo.

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La única plataforma estable es un saliente de unos treinta centímetros de ancho. Me apoyo fuertemente en la seguridad de la roca que tengo a mi derecha mientras cruzo, el vacío que se abre hambriento a mi izquierda. Agradecido, doy el último paso hacia la siguiente plataforma, mucho más amplia. Después de esto, es fácil volver a las laderas nevadas.

Satisfechos con el éxito de nuestro intento de hacer cumbre, descendemos rápidamente junto a los grupos que suben a duras penas por las laderas de la cumbre. Bajamos a buen ritmo mientras el cielo se vuelve azul y la mañana se hace más profunda. Poco antes de las 11 de la mañana, siete horas después de nuestra salida, nos recibe el personal italiano del refugio.

Con la certeza de que podemos volver a nuestro campamento a la 1 de la tarde, tomando un espresso al sol, nos ponemos en marcha una vez más. Cuando nos encontramos en los zig-zags hacia el fondo del sendero, nuestras piernas están pesadas y cansadas. Ganar terreno llano es un lujo, al igual que el calor que hace en el valle. El aire es más denso, rico y cálido.

En el campamento, dejamos las mochilas junto a las tiendas y nos dirigimos a tomar ese merecido café. Durante una hora y media, me siento a disfrutar de la luz del sol y de la gloria de haber ascendido mi primer 4000 alpino. Luego saco mi guía y empiezo a echar un vistazo a los otros ochenta cuatromiles. ¿Qué es lo siguiente?

Escrito por Alex Foxfield. Edición por Leon Poultney.