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(The Gear Loop) - Im Süden des Mont-Blanc-Massivs befindet sich ein Nationalpark, der einen der spektakulärsten Berge der Region beherbergt. Der Gran Paradiso erhebt sich 4.061 Meter über dem Meeresspiegel und bietet wohl eine der besten Einführungen in hohe Gipfel und den Alpinismus im Allgemeinen.

Darüber hinaus bleibt es von Skierschließungen, Standseilbahnen und Seilbahnen unberührt. Der Status als Nationalpark schützt ihn vor solcher Infrastruktur und damit auch die vielen Steinböcke, Murmeltiere und Adler, die diesen friedlichen Teil der Alpen ihr Zuhause nennen.

In Westeuropa gibt es etwa 80 Gipfel über 4.000 m. Die Routen zu ihren Gipfeln sind in Schwierigkeitsgrade von F (facile - leicht) bis ED (extrêmement difficile - extrem schwierig) eingeteilt. Wenn man von Bergen im Vereinigten Königreich zu einem alpinen 4000er aufsteigt, sollte man aufgrund der neuen Herausforderungen, die der Alpinismus mit sich bringt, eine "leichte" Route wählen.

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Zunächst einmal handelt es sich um große, hohe Berge. In 4.000 Metern Höhe ist der Sauerstoff knapper, nur etwa 60 Prozent der Menge auf Meereshöhe, so dass eine gute Akklimatisierung unerlässlich ist. Alpinrouten werden in der Regel mit einem Aufenthalt in einer Berghütte kombiniert, um hoch zu schlafen und am nächsten Tag früh den Gipfel zu erreichen. Die Notwendigkeit des morgendlichen Aufstiegs ergibt sich aus der Beschaffenheit des Schnees, der vor Sonneneinstrahlung stabiler ist.

Das bringt mich zu dem Hauptfaktor, der den Alpinismus vom britischen Hillwalking unterscheidet: die Gletscher. Diese wunderschönen Flüsse aus Schnee und Eis bergen viele Gefahren. Gletscherspalten, riesige Schluchten, die unter einer dünnen Kruste verborgen sein können, zwingen Alpinisten dazu, sich anzuseilen, da sie einstürzen und Menschen verschlucken können.

Dann gibt es noch die Seracs, hoch aufragende Eiswände, die wie große Wellen über der Gletscheroberfläche liegen und einbrechen und Lawinen auslösen können. Diese Gefahren werden bei den stabilen morgendlichen Bedingungen minimiert, indem man sich mit einigen grundlegenden alpinen Fertigkeiten ausrüstet.

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Auswahl der Routen

Es gibt zwei klassische Routen auf den Gipfel des Gran Paradiso, die beide im Valsavarenche-Tal beginnen. Beide sind ideale Einstiege in den Hochalpinismus und viele nutzen sie zur Akklimatisierung, bevor sie den Mont Blanc besteigen.

Die eine führt über die Victor-Emmanuele-Hütte, benannt nach dem italienischen König, der maßgeblich an der Gründung des Nationalparks beteiligt war, die andere über die Chabod-Hütte, benannt nach dem lokalen Bergsteigerhelden Federico Chabod.

Mein Freund Mirek und ich entschieden uns für die Chabod-Route und wählten einen Campingplatz im Tal (mit dem passenden Namen Gran Paradiso Camping) in der Nähe des Beginns des Weges. Wir buchten auch zwei Nächte in der Hütte, um sicherzustellen, dass wir das maximale Zeitfenster für den Gipfel haben.

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Auf dem Campingplatz, in der Hitze der italienischen Sonne, schultern wir unsere Rucksäcke und ich zucke angesichts des Gewichts zusammen. Der Aufstieg zur Hütte wird ein hartes Stück Arbeit werden.

Ein alpiner Empfang

Die Berge auf der anderen Seite des Tals werden immer größer, während wir aufsteigen - riesig für britische Verhältnisse, winzig für alpine Verhältnisse. Wir brechen über die Baumgrenze in eine üppige Umgebung auf.

Dann erklimmen wir eine Anhöhe und haben, wie so oft in den Bergen, einen dieser "Woah"-Momente. Ein Schock aus Fels und Eis. Ein 4000er erhebt sich aus den grünen Weiden, mit knorrigen Graten und perfekt weißem Schnee im Sonnenschein. Gletscher stürzen zwischen den Granitbastionen herab. Das ist der Gran Paradiso und seine Familie von untergeordneten Gipfeln. Der Gedanke, dass wir morgen früh dort oben sein werden, ist aufregend. Aufregend und beängstigend.

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Nach etwas mehr als zwei Stunden Aufstieg erreichen wir das Rifugio Chabod, das in herrlicher Lage am Hang liegt und einen fantastischen Blick auf die Bergkette bietet. Die Hütten-Etikette schreibt vor, dass wir unsere Stiefel ausziehen, bevor wir an der Rezeption einchecken.

Die Hüttenwarte sind eine hervorragende Informationsquelle für alle Fragen rund um den Aufstieg. Wir melden uns nicht nur an, sondern erkundigen uns auch nach dem Wetter und den Bedingungen auf der bevorstehenden Route. Für den Nachmittag ist Regen vorhergesagt, aber am Morgen ist es klar. Die Route ist gut ausgetreten und in gutem Zustand. Alles ist gut. Abendessen gibt es um sieben und Frühstück um vier.

Nach dem Aufstieg aus dem Tal ist es verlockend, sich hinzusetzen, die Sonne und die Aussicht bei einem Bier und in Gesellschaft der anderen Bergsteiger zu genießen. Es ist jedoch immer eine gute Idee, die Route vorher zu erkunden, da die erste Stunde morgen in völliger Dunkelheit sein wird.

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Wir verbringen einige Stunden damit, die vor uns liegende Route zu erkunden und kehren um, als wir den matschigen Nachmittagsschnee des Gletschers erreicht haben. Zufrieden, dass wir uns die Zeit genommen haben, um uns für den morgigen Gipfelversuch vorzubereiten, kehren wir zur Hütte zurück.

Hütte suchen

Die Zeit, die man in einer Hütte verbringt, gehört genauso zum Alpinismus wie die Zeit, die man am Berg verbringt. Jede Hütte ist einzigartig und hat ihre ganz eigenen Charakterzüge. Erwarten Sie jedoch nicht zu viel von Ihrem Schlafquartier. Heute Nacht schlafe ich in einem Etagenbett und teile mir ein Zimmer mit vielleicht zwanzig anderen.

Es ist Essenszeit und als Vorspeise gibt es Arrabbiata-Pasta, als Hauptgericht Fleisch und Kartoffelbrei. Wir unterhalten uns mit einigen deutschen Frauen, die ebenfalls auf dem Weg zum Gipfel sind, und tauschen Erfahrungen aus. Es wäre interessant zu sehen, wie wir uns morgen früh gegen den Berg schlagen würden.

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Tiefer Schlaf ist in der ersten Nacht in der Höhe oft schwer zu finden, angesichts des Lärms und der Aufregung der anderen Bergsteiger und der Vorfreude auf das morgige Abenteuer. Gerade als ich mich eingerichtet hatte, klingelt um halb vier der Wecker.

Um diese Zeit werden nur wenige Worte gewechselt, obwohl sich viele Menschen auf der Hütte tummeln, um sich auf den Aufstieg vorzubereiten. Flüssigkeitszufuhr ist das A und O in der Höhe, also nutzen wir die angebotenen Säfte und ein einfaches Frühstück mit Cornflakes. Wir treten in die Dunkelheit hinaus, schalten unsere Stirnlampen ein und machen uns auf den Weg.

Die erste Stunde läuft aufgrund der gestrigen Erkundung praktisch auf Autopilot. Wir sind an der Spitze der Prozession von der Hütte und wir weiterhin weg zu ziehen, wahrscheinlich aufgrund unserer vorherigen Kenntnis der richtigen Route.

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Der trockene Gletscher endet und dann geht es auf die Schneepiste. Was gestern noch Schneematsch in der Nachmittagssonne war, ist jetzt eine gefrorene Kruste und unsere Steigeisen haben viel mehr Halt. In der Stille der Morgendämmerung fallen wir in einen gleichmäßigen Rhythmus.

Allmählich beginnen die fernen Gebirgszüge in unserem Rücken mit den ersten Strahlen der Morgensonne golden zu leuchten. Passenderweise ist es der Mont Blanc, der sich abhebt - eine goldene Krone für den König der Alpen. Die Farben sind überwältigend.

Beim Aufstieg kommen wir an riesigen Gletscherspalten mit schaurig-schönen Innenräumen vorbei, die aus seltsamen und wunderbaren Eisskulpturen und Türmen bestehen, die in den Abgrund fallen. Wir gehen nicht zu nahe heran.

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Unser Weg schlängelt sich im Zickzack nach oben, um die Gefahren zu umgehen. Neben der herrlichen Felslandschaft der Nordwand des Gran Paradiso überragen hoch aufragende Seracs uns und die anderen Bergsteiger.

Das Ziel ist der Gipfel

Wir erreichen die Schulter, wo unsere Route auf die Route der anderen Hütte trifft. Der Blick öffnet sich nach Süden, in einen Teil der Alpen, den ich kaum kenne. Unzählige Bergtäler, die sich mit flauschigen Wolken unter einem strahlend blauen Himmel füllen, prägen das Bild.

Wir drehen uns um und nehmen uns einen Moment Zeit, um den Gipfel zu betrachten, der nun in Sichtweite ist. Er wird von einer lebensgroßen Madonnenstatue gekrönt, die einen langen Felsvorsprung ziert. Von hier aus sieht sie aus wie ein blasses Gespenst, das Wache hält.

Fabio Fistarol/UnsplashGran Paradiso in Angriff nehmen Foto 10

Der letzte Zug ist der steilste und mir wird bewusst, wie kalt es ist. Doch zum Glück spüre ich die Auswirkungen der Höhe nicht. Wir erklimmen den Anstieg vor der letzten Felskletterei, und es eröffnet sich eine herrliche Aussicht.

"Das ist zweifelsohne das Matterhorn", sage ich zu Mirek. In der Ferne erstrecken sich die Penninischen Alpen, während sich die strahlend weißen Gletscher der Ostwand des Gran Paradiso, unterbrochen von messerscharfen Graten, in die Tiefe stürzen. Dahinter erstreckt sich ein Wolkenmeer mit gelegentlichen Kumulonimbustürmen, die in den Himmel ragen.

Bis jetzt hatte der Gran Paradiso seinen Status als einfacher, aber spektakulärer alpiner 4000er verdient, ideal für Einsteiger. Doch es gibt einen Haken an der Sache. Eine schwindelerregende Kletterpartie zweiten Grades auf den Gipfelfelsen wird die Nerven derjenigen auf die Probe stellen, die sich in der Höhe unwohl fühlen.

Rowan Manning/UnsplashGran Paradiso in Angriff nehmen Foto 11

Die Madonna erreicht man, indem man eine Reihe von Metallsprossen erklimmt, die an der letzten Felsstufe befestigt sind. Es handelt sich dabei um eine Neuheit am Berg, die ein Einbahnsystem ermöglicht, damit sich die Kletterer auf dem nun folgenden luftigen Abschnitt nicht gegenseitig überholen müssen.

Vor uns liegt ein schmaler Grat mit riesigen Felsblöcken, die so groß sind wie Lastwagen. Mit Steigeisen, die am nackten Fels kratzen, und mit immer noch schweren Rucksäcken beginnen wir vorsichtig die Querung. Nach einem kurzen Abstieg nach links ist der ausgesetzte Teil überwunden.

Er ist nur kurz, aber er ist haarsträubender als alles andere auf Crib Goch. Auf der rechten Seite umschließt uns die Seite eines der riesigen Felsbrocken, aber auf der linken Seite fällt der Gletscher Hunderte von Metern unter uns ab wie ein Schreckgespenst.

Alessandro Simonetta/UnsplashGran Paradiso in Angriff nehmen Foto 12

Die einzige stabile Plattform ist ein etwa ein Meter breiter Vorsprung. Ich stütze mich beim Überqueren schwer auf den Felsen zu meiner Rechten, während zu meiner Linken die Leere hungrig klafft. Dankbar mache ich den letzten Schritt auf die nächste, viel breitere Plattform. Danach ist es einfach, zurück zu den Schneehängen zu kraxeln.

Zufrieden mit unserem erfolgreichen Gipfelversuch steigen wir zügig ab, vorbei an den Gruppen, die die Gipfelhänge hinaufstapfen. Wir legen ein hohes Tempo vor und hüpfen hinunter, während sich der Himmel in ein strahlendes Blau verwandelt und der Morgen tiefer wird. Kurz vor 11 Uhr, sieben Stunden nach unserem Aufbruch, werden wir von den italienischen Mitarbeitern der Hütte begrüßt.

Mit der Gewissheit, dass wir um 13 Uhr wieder auf unserem Campingplatz sein können, um in der Sonne einen Espresso zu trinken, machen wir uns wieder auf den Weg. Als wir auf dem Zickzackkurs zum unteren Ende des Weges kommen, sind unsere Beine schwer und müde. Das Flachland ist luxuriös, ebenso wie die Hitze unten im Tal. Die Luft ist dicker, reicher und wärmer.

Auf dem Campingplatz werfen wir unsere Rucksäcke neben den Zelten ab und gehen zu unserem wohlverdienten Kaffee. Anderthalb Stunden lang sitze ich in der Sonne und genieße den Ruhm der Besteigung meines ersten alpinen 4000ers. Dann hole ich meinen Reiseführer hervor und schaue mir die anderen rund achtzig 4000er an. Was kommt als Nächstes?

Schreiben von Alex Foxfield. Bearbeiten von Leon Poultney.