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(The Gear Loop) - Ein bedrohliches rotes Warnschild hängt an dem Tor, das den Beginn des Applecross-Passes im äußersten Nordwesten der schottischen Highlands markiert.

"Diese Straße ist bei winterlichen Verhältnissen unpassierbar. Nicht geeignet für große Fahrzeuge oder Fahrschüler", heißt es dort. Das Tor, an dem es hängt, ist bei starkem Schneefall oder anderen widrigen Wetterbedingungen oft geschlossen.

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Aber heute ist der Pass offen, obwohl die Temperaturanzeige des Land Rover Defender um die 0°C-Marke pendelt, und das ist wie ein rotes Tuch für jeden, der am Steuer eines der beeindruckendsten und beliebtesten Geländewagen von Land Rover sitzt.

Auf der Suche nach den Sternen

Wenn man die Uhr 24 Stunden zurückdreht, sind wir auf dem Hauptflughafen von Edinburgh gelandet, wo uns eine Flotte glänzender neuer Defender begrüßt. Der Auftrag war einfach: Wir sollten durch Schottland zu einem Zwischenstopp in Torridon navigieren, wo wir einige der klarsten und hellsten Nachthimmel im Vereinigten Königreich einfangen sollten.

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Die Reise begann reibungslos, und die Handvoll Defender fuhr im Konvoi über einige der größten Autobahnen Schottlands. Obwohl die blinkenden Warnungen auf den Anzeigen am Straßenrand vielleicht der erste Hinweis darauf waren, dass diese Reise nicht ganz ohne Herausforderung sein würde.

Während große Teile des Vereinigten Königreichs noch immer unter dem Sturm Eunice leiden, der Windgeschwindigkeiten von 122 Meilen pro Stunde mit sich brachte und letztlich vier Menschenleben forderte, war das Wetter gelinde gesagt noch immer wechselhaft, und der größte Teil Schottlands musste sich auf starke Winde und einen vorhergesagten Schneesturm einstellen, der abgelegene Gemeinden isolieren und Straßen sperren könnte.

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Trotzdem fuhren wir weiter, obwohl der Sturm an der Seite des Defender rüttelte, und fuhren zu einem abgelegenen Landgut, wo wir zum ersten Mal echte Off-Road-Fahrt erlebten... und Nahrung aus dem Wald.

Nahrung für die Seele

Simon Stallard hat sich auf das Kochen unter freiem Himmel spezialisiert. Er verwendet frische, natürliche und oft aus dem Wald stammende Zutaten, um Festessen und Bankette an Orten zu zaubern, die zu abgelegen oder zu unwirtlich sind, um eine richtige Küche einzurichten.

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Nach einer kurzen Fahrt über ein wenig anspruchsvolles Gelände (der Allradantrieb muss noch nicht beansprucht werden) kamen wir an einer stillgelegten Scheune an, während der Regen aus allen Richtungen auf das Gebäude prasselte.

Drinnen schürte Simon fleißig Kohlen in einer großen Feuergrube, legte frisch gehacktes Holz in die Flammen und fügte Heidekraut und alle Arten von gesammelter Flora und Fauna hinzu.

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Hier bekamen wir einen Vorgeschmack auf die richtige Outdoor-Küche: frisch geschlachtetes Wild von dem Gut, auf dem wir saßen, Jakobsmuscheln, die nur ein paar Meilen entfernt gefangen wurden, Rindfleisch aus der Region und frischer Kürbis, der stundenlang gebraten wurde.

Simon, der Besitzer von The Hidden Hut in Cornwall und Sternekoch im Freien, erklärte uns, wie man Holz über lodernden Flammen "auflädt", um Fleisch zu aromatisieren, wie man frisches Fleisch direkt in die Kohlen wirft und wie man mit Champagner besprühte Jakobsmuscheln mit einem unvergleichlichen Karamellaroma versieht. Das sieht auch für Ihre Instagram-Stories gut aus.

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Mit vollen Bäuchen, gefüllt mit einigen der besten lokalen Produkte, setzten wir unsere Reise fort und hackten uns durch ein Gelände, das die Widerstandsfähigkeit unserer Fahrzeuge auf die Probe stellte und uns zu kristallklarem Himmel und funkelnden Sternen brachte. Zumindest dachten wir das.

Schlammschlacht

Über eine Stunde lang bahnten wir uns einen Weg durch anspruchsvolles Offroad-Gelände, krochen über Felsen, wateten durch tiefes Wasser und überquerten schmale Holzbrücken. Für diese Art von Gelände wurde der Defender entwickelt. Die neueste Generation ist vollgepackt mit Geländesensorik, Traktionskontrolle und Allradantriebstechnologie, die jederzeit genau die richtige Kraft an das richtige Rad schickt.

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Drehen Sie den Drehknopf in der Mitte des Armaturenbretts und wählen Sie eines der vordefinierten Programme aus, z. B. "Mud Ruts" (Schlammspuren) oder "Snow and Sand" (Schnee und Sand). Ein Getriebe mit niedrigem Drehzahlbereich, eine Bergabfahrkontrolle und seine beeindruckenden Anfahr- und Abfahrwinkel sorgen dafür, dass der neue Defender mit den meisten Hindernissen fertig wird.

Es ging nur langsam voran, aber irgendwann hörte es auf zu regnen, und die Schönheit Schottlands kam zum Vorschein, Lichtstreifen beleuchteten die Flanken der Hügel und Berge. Sogar die Regenbögen schienen in dieser Gegend heller zu sein.

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Die Felsen und Schlammspuren verwandelten sich in glatten Asphalt, der wiederum in zweispurige Straßen überging, und die ominösen Autobahnschilder warnten erneut vor drohendem Unwetter.

Wir schlängelten uns durch flache Täler, während die Sonne hinter den Gipfeln der A896 unterging, der schmalen Straße, die uns zu unserem endgültigen Ziel Torridon führen würde - einem Dorf, in dem sich die imposanten Gipfel des Liathach, des Beinn Alligin und des Beinn Eighe erheben, alle über 3.000 m hoch.

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Dunkler Himmel

Als wir ankamen, herrschte tiefste Schwärze, und die Gipfel des Beinn Alligin und des Beinn Eighe waren nur dank des Schneestaubes sichtbar, der das Mondlicht reflektierte.

Der Plan war, den nächtlichen Himmel einzufangen, der an einem klaren Tag tanzende Polarlichter beherbergen kann, aber in einer Nacht, wie wir sie erlebten, in Wolken gehüllt war, die je nach Stärke des Windes manchmal den Sternen Platz machten.

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Es regnete und graupelte, aber das hielt uns nicht davon ab, ein Stativ aufzustellen, die Kamera auf einen sorgfältig platzierten Land Rover Defender zu richten und Aufnahmen mit langer Belichtungszeit zu machen.

Die Ergebnisse waren großartig, denn die Kamera fing die wohl einzigen Flecken klaren Himmels ein, die wir an diesem Abend genießen konnten, und das orangefarbene Glühen unserer nahe gelegenen Feuerstelle war deutlich zu sehen. Was man allerdings nicht sehen kann, sind die Pfannen mit schmelzendem Camembert-Käse, die Simon Stallard sich nicht verkneifen konnte zu kochen.

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Du sollst nicht passieren

Am nächsten Morgen bot sich ein völlig anderes Bild, denn zuverlässigen Wetter-Apps zufolge war die schottische Ostküste mit einer Schneedecke überzogen worden, die sich offenbar ihren Weg über das Land bahnte.

Zum Glück hatten wir den ganzen Tag Zeit, um uns auf den Rückflug von Edinburgh vorzubereiten, und so beschlossen wir, den Defender auf den berühmten Applecross Pass südlich von Torridon zu richten.

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Der im Sommer bei Radfahrern und Autofahrern beliebte, schlängelnde Singletrail führt bis auf eine Höhe von 2.054 Fuß über dem Meeresspiegel und bietet erstaunliche Ausblicke auf die Highlands, ist aber eng und die Serpentinen sind im besten Fall knifflig.

Trotz des Schneefalls im Osten blieb der Pass offen, und so fuhren wir vorsichtig die steile einspurige Straße hinauf. Die Tatsache, dass wir seit Stunden kein anderes Auto mehr gesehen hatten, hätte ein Zeichen sein sollen, eine alternative Route zu nehmen, aber der große Defender wäre sicher fähig genug, alles zu bewältigen?

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Nach etwa 20 Minuten langsamer Fahrt verringerte sich die Sicht auf fast nichts, und große Schneebrocken begannen auf die Windschutzscheibe zu prasseln, die dank des stürmischen Windes, der durch die Täler peitschte, horizontal zu fliegen schienen.

Auf halber Strecke hielten wir an, um ein paar Fotos zu machen, aber der Wind drohte die Tür des Defender aus den Angeln zu reißen, und unsere Kamera kippte vom Stativ, so grauenhaft waren die Bedingungen. Nach ein paar weiteren Minuten verschwand die Straße vollständig unter einer dicken Schneedecke.

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Es blieb uns nichts anderes übrig, als einen schnellen Rückzug anzutreten, umzukehren und einen sichereren Weg zurück in die Zivilisation zu finden. Wir wagten es, den dunklen Himmel zu fotografieren, aber wir kamen mit dem Gefühl zurück, eine epische alpine Mission erlebt zu haben.

Der Defender war die ganze Zeit über stoisch und fehlerfrei, Schottland war beruhigend unberechenbar. Eine Erinnerung daran, dass einige der denkwürdigsten Reisen nicht nach Plan verlaufen müssen.

Schreiben von Leon Poultney.